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  • Publié le : 22 avril 2010
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Nom formé à partir d’un mot grec :
" herôs " qui signifie " demi-dieu" ou " tout homme élevé au rang de demi-dieu " en grec.
" heros " qui signifie " demi-dieu" ou " homme de grande valeur " en latin.
D'après son étymologie, ce mot désigne donc un personnage exceptionnel, au dessus de l'humanité ordinaire.
Ce mot est apparu en français en 1372 soit au 14ème siècle.Le héros est né avec la littérature. Gilgamesh, roi civilisateur d’Uruk, en Mésopotamie, donne son nom à la plus ancienne épopée connue. Les exploits du héros – qu'ils soient chantés, écrits, gravés ou peints – le font exister et perdurer dans la mémoire humaine.
Achille, Alexandre le Grand, Roland, Lancelot, Condé, Jeanne d’Arc, Napoléon, Jean Moulin, De Gaulle, Che Guevara, James Bond, JimiHendrix, Superman, Zidane… autant de figures qui éclairent la "fabrique du héros" dont la fonction sociale et imaginaire est essentielle : c'est à travers un individu, un acte, une mémoire que se façonne le monde occidental.
Comment et pourquoi les civilisations humaines construisent-elles des personnages si exceptionnels que leurs hauts faits demeurent dans les mémoires, alors même que lescirconstances historiques s’effacent ? Thésée tue le Minotaure, Alexandre tranche le noeud gordien, Vercingétorix s’oppose à César, de Gaulle lance l’Appel du 18 juin… : le héros est d’abord un homme d’action. Il surgit lorsque la communauté risque de régresser vers le chaos, a besoin de refaire son unité ou de tenter l’impossible. Non dénué d’ambiguïtés, son statut est toujours paradoxal : dieu pourles hommes mais homme pour les dieux. Oscillant entre le religieux et le laïc, le héros participe de la condition humaine tout en la dépassant ; il a besoin de la violence et de la guerre pour établir l’ordre et la paix.
Définitions du mot "héros"
L’étymologie du mot "héros" est obscure mais évoque cette ambivalence du service et du commandement, de celui qui protège et fait la guerre. Lemot grec hêrôs ("chef de guerre" chez Homère, "demi-dieu" chez Hésiode) est passé au latin classique avec le sens de demi-dieu puis d’homme de valeur supérieure. Il n’entre dans la langue écrite française que vers 1370 pour désigner toujours un demi-dieu puis un individu qui se distingue par ses exploits ou un courage extraordinaire, particulièrement dans le domaine des armes. À l’époque moderne,la polysémie du terme se renforce avec le sens d’homme digne de l’estime publique et de personnage principal d’une œuvre littéraire (1650). Le terme d’"héroïne" apparaît en 1540 pour désigner une femme d’un grand courage, qui fait preuve de "force d’âme". Ces définitions, toujours actuelles, sont révélatrices du clivage des sexes organisé autour de cette notion : au masculin, le héros estlourdement lesté par la bravoure guerrière ou "la force de caractère" tandis qu’au féminin, l’héroïne hérite d’une "force d’âme" à la valeur moins consistante. Si les femmes eurent accès à la sainteté, furent transformées en allégories ou en célébrités, leur héroïsation fut, au cours de l’histoire, toujours problématique. On mesure alors le caractère exceptionnel de la construction du personnage deJeanne d’Arc en tant qu’héroïne nationale en France aux XIXe et XXe siècles.
Une approche historique
Le héros est l’objet d’une construction, le produit d’un discours, d’une "héroïsation", qui révèle, à travers des actes exceptionnels, les valeurs d’une civilisation. Dans des sociétés anciennes où la guerre était un état fréquent, voire normal, le héros guerrier incarnait l’excellence. Lachristianisation de la société l’obligea à composer avec des figures proches (le sage, le saint) avant que l’humanisme, au XVIe, la raison et le roi, au XVIIe, les Lumières, au XVIIIe, n’aient raison de sa morale, de sa caste et de ses violences en l’enfermant dans la littérature et en lui préférant le grand homme. Les bouleversements politiques engendrés par la Révolution, la création de la nation...
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