Hérodias

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Résumé

Dans la citadelle deMachærous, à l’orient de la mer Morte, le tétrarque Hérode Antipas, accoudé àune balustrade, contemple les villes alentours et aperçoit les troupes du roides Arabes dont il a répudié la fille pour s’unir à une de ses nièces Hérodias.Antipas attend les renforts des Romains et Vitellius, gouverneur de Syrie. Sousprétexte de son anniversaire, il a convié le jour même à un grand festin leschefs de ses troupes, les régisseurs de ses campagnes et les principaux deGalilée.

Jean-Baptiste – ouIaokanann – est prisonnier depuis un mois dans son cachot. D’une part, Antipasdéteste  les Juifs, et d’autre part, celui-ci s’oppose à la relationincestueuse qu’il entretient avec sa nièce Hérodias. Un Essénien, membre d’unesecte juive, se présente à la citadelle. Hérodias le reconnaît, c’est Phanuel,qui souhaite voir Iaokanann et prévient Antipas que s’il opprime un envoyé desfils du Très-Haut, il sera châtié ; or Jean-Baptiste est l’un d’eux. Il réclamequ’il soit libéré en promettant la soumission des Esséniens aux rois. Antipasest tenté de céder à Phanuel mais pense à sa femme qui s’y oppose, ainsi qu’aubourreau Mannaëi.

Cependant, l’arrivée deVitellius les interrompt ; il souhaite visiter les souterrains de lacitadelle afin de voir les armements. Pensant avoir trouvé le fameux trésor duroi Hérode, il fait ouvrir la fosse où est retenu Jean-Baptiste. Hérodiasentend un soupir de Iaokanann et les rejoint. Jean-Baptiste blâme à nouveau larelation d’Antipas avec Hérodias et les insulte. Vitellius, ayant peur queIaokanann s’échappe et trouvant la conduite d’Antipas douteuse, établit dessentinelles devant le cachot. Antipas est soulagé que le sort de Jean-Baptistedépende désormais des Romains.

Les convives emplissentla salle du festin et discutent du captif, émettant plusieurs hypothèses sur saréelle identité : « Vous ne savez donc pas que c’est leMessie ». Les esprits s’échauffent, le vin coule à flot. Soudain, unejeune fille entre dans un bourdonnement de surprise et d’admiration. Antipasest frappé par sa ressemblance avec Hérodias lorsqu’elle était jeune. La jeunefille se met à danser, captant l’attention de tous les convives qui netarissent pas d’éloges à son propos. « Vitellius la compara à Mnester, lepantomime ». Antipas l’invite à venir auprès de lui, prêt à lui offrirtout ce qu’elle veut. La jeune fille retourne sur l’estrade et demande la têtede Jean-Baptiste sur un plateau.

Mannaëi, réticent, hésiteà obéir, lui qui côtoie le prisonnier tous les jours. Il sent une menaceindescriptible planer. Préférant écouter les désirs de sa femme et de la foule,Antipas lui ordonne d’aller satisfaire les envies de la jeune danseuse. Ilrevient quelque temps après dans la salle avec la tête de Iaokanann, la posesur un plat et l’offre à Salomé. La danseuse n’est autre que la filled’Hérodias, laquelle lui a fait part de son envie de voir Jean-Baptistedécapité.

Au lever du soleil, deuxhommes, expédiés autrefois par Iaokanann, surviennent et confient à Phanuel« la réponse si longtemps espérée » – qui est tue au lecteur –, cequi ravit Phanuel. Puis l’un d’eux, voyant la tête coupée de Iaokanann, luidit : « Console-toi ! Il est descendu chez les morts annoncer leChrist ! ».

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