L’île des esclaves

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Résumé

Scène 1

 

Arlequin et son maître Iphicrate échouent sur une île. Nesachant pas si d’autres personnes de l’équipage ont survécu au naufrage, lesdeux personnages se mettent en route, à leur recherche. On comprendqu’Iphicrate connaît l’île : c’est l’île des esclaves où maîtres etesclaves échangent leurs rôles – on apprend par la même occasion qu’ilsviennent d’Athènes. Apprenant la particularité de l’île, Arlequin se réjouit etn’a finalement plus envie de quitter les lieux. Il se moque alors ouvertementd’Iphicrate et refuse de lui obéir.

 

Scène 2

 

Un autre personnage entre en scène et légitime la situation,il s’agit de Trivelin. Arlequin devient Iphicrate et Iphicrate devientArlequin. Trivelin explique que ce changement de situation n’est en aucun casun moyen de se venger mais seulement de « corriger l’orgueil d’Iphicrate». Il raconte également l’histoire de l’île qui jadis condamnait à mort tousles maîtres et qui maintenant se résout à les corriger seulement : « Nousvous jetons dans l’esclavage pour vous rendre sensibles aux maux qu’on yéprouve ; nous vous humilions, afin que, nous trouvant superbes, vous vousreprochiez de l’avoir été ». Si le comportement s’améliore au bout detrois ans, ils sont renvoyés sur le continent.

 

Scène 3

 

On assiste à la même histoire mais avec les personnagesféminins que sont Cléanthis la servante et Euphrosine la maîtresse. Cléanthissemble nourrir beaucoup de rancœur envers sa maîtresse et se montre plus durequ’Arlequin envers Iphicrate. C’est pourquoi Trivelin lui rétorque :« Modérez-vous, Euphrosine ». Trivelin demande à la nouvellemaîtresse de faire un tableau d’Euphrosine. Cette dernière veut s’en aller pourne pas entendre ce qu’on va lui reprocher mais elle est obligée de rester. Onassiste alors à un long discours de Cléanthis qui se fait une joie de décriresa maîtresse comme elle la perçoit. Trivelin a même du mal à l’arrêter.

 

Scène 4

 

Trivelin recueille les impressions du tableau que Cléanthisa dépeint auprès d’Euphrosine. Cette dernière ne cache pas son mécontentement.Elle finit tout de même par admettre que la description n’est pas totalementfausse. Trivelin lui assure alors que cette situation est pratiquement finie etqu’elle n’a plus grand-chose à endurer. Elle rejoint alors Cléanthis.

 

Scène 5

 

On retourne auprès d’Arlequin et d’Iphicrate qui ont échangéleurs habits. Arlequin semble heureux de cette nouvelle situation et du mêmecoup, pardonne tout à son maître. Il danse et chante. Trivelin lui demandealors de décrire le comportement de son maître, et Arlequin décrit Iphicratemais d’une façon beaucoup moins violente que Cléanthis ne l’avait fait pour samaîtresse. Le portrait est beaucoup plus joyeux et léger, comme si cela lefaisait rire. Il promet également de s’excuser auprès de son maître : « Laisse-moifaire ; quand je t’aurai offensé, je te demanderai pardon après. »

 

Scène 6

 

Arlequin se retrouve en compagnie de Cléanthis et commence àlui faire la cour à la manière des maîtres, c’est-à-dire par une « belleconversation ». Cléanthis ajoute : « allons-y poliment, et commele grand monde ». Cependant, les traits de leur véritable identité refontsurface. Effectivement, ils jouent un rôle, cherchent à ressembler à leursmaîtres, mais leur jeu n’est qu’une pâle copie de ce qui se fait réellement. Ons’aperçoit rapidement que Cléanthis est beaucoup plus sérieuse qu’Arlequin, lorsde la description des comportements de leurs maîtres notamment. Finalement, chacunpréfère essayer de séduire le valet de l’autre.

 

Scène 7

 

Cléanthis donne un portrait d’Arlequin à sa maîtresse afinqu’elle en tombe sous le charme. Voyant que cela ne fonctionne pas, elle luiordonne de l’aimer : « Je vous destine à lui, il fera votre fortuneici, et vous aurez la bonté d’estimer son amour et vous y serez sensible, entendez-vous ? ».Euphrosine désespère de cette situation.

 

Scène 8

 

Arlequin arrive, Cléanthis sort. Ce dernier tente alors defaire la cour à Euphrosine tant bien que mal. Mais la demoiselle concernée le refuseet demande à Arlequin de ne plus la mettre dans l’embarras. La situation estassez délicate à accepter et elle exige qu’on ne la ridiculise pas davantage.Face au discours d’Euphrosine, Arlequin reste sans voix.

 

Scène 9

 

Iphicrate entre en scène et demande à Arlequin ce que ce derniersouhaite lui dire (ayant été informé par Cléanthis qu’il voulait lui direquelque chose). Arlequin commande alors à son ancien maître d’aimer la nouvelleEuphrosine. Mais ce dernier se plaint, déplore l’attitude de son valet qui,parce qu’il a acquis des pouvoirs, le maltraite. Arlequin rétorque alors qu’iln’a fait que retourner la situation, indiquant que son maître a fait bien pireà son égard. Il ne veut cependant pas tout faire comme son maître, nesouhaitant pas se réjouir du mal qu’il peut causer. Il pardonne tout, et décidequ’Iphicrate repartira sur le continent. Ce dernier le remercie grandement, etpromet de traiter Arlequin de façon plus décente. Ils échangent leurs habits ;Arlequin redevient Arlequin, et Iphicrate redevient Iphicrate.

 

Scène 10

 

Apprenant ce retournement de situation, Cléanthis esthorrifiée et ne comprend pas pourquoi Arlequin a échangé ses habits avec sonmaître pour redevenir l’esclave. Après bien des explications et une longue tirade,elle finit par accepter de pardonner à Euphrosine. Ainsi, Euphrosine redevientla maîtresse et promet, elle aussi, d’être plus juste envers sa servante.

 

Scène finale

 

Trivelinarrive sur cette scène d’embrassades et félicite les deux couples pour avoirbien agi. Il explique alors que tout cela n’était qu’une épreuve, tant pour lesmaîtres que pour les esclaves (voire même plus pour les esclaves). En effet, sices derniers avaient été trop durs ils auraient été punis. Ainsi, la pièce setermine sur une parole moralisatrice : « Vous avez été leurs maîtres, et vous enavez mal agi ; ils sont devenus les vôtres, et ils vous pardonnent ; faites vosréflexions là-dessus. » La pièce s’achève, les personnages pourrontretourner à Athènes dans deux jours, un bateau les y ramènera. 

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