Le moine

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Résumé

Dans l’Espagne d’autrefois, dominée par l’ÉgliseCatholique et l’Inquisition, la foule se presse pour entendre les sermons d’unsaint homme, un moine du nom d’Ambrosio. Cet ascète vit dans un monastère etprêche. Nul ne sait d’où il vient car il a été abandonné autrefois à l’entréede l’austère bâtisse alors qu’il n’était qu’un nourrisson.

Parmi les fidèles qui se pressent pourl’écouter se trouvent Antonia et sa tante Leonella. Antonia est une belle jeunefille dont le grand-père est le marquis de Las Cisternas. Elle est bouleverséepar un sermon d’Ambrosio. Dans le même temps, le jeune noble Don Lorenzo faitsa connaissance et tombe éperdument amoureux d’elle. Le jeune homme a une sœur,Agnès, nonne dans le couvent voisin. Ambrosio, qui est son directeur deconscience, intercepte une lettre que la jeune religieuse laisse tomber devantlui. Elle vient de Raymond de Las Cisternas dont elle est amoureuse. Elleconfesse à Ambrosio qu’elle est enceinte des œuvres de Raymond. Le prêtre,impitoyable, la livre à la mère supérieure du couvent et à sa justice. Ambrosioretourne ensuite à ses prières et à la méditation, accompagné par un jeunenovice nommé Rosario.

Au cours d’une promenade dans le jardin dumonastère, Ambrosio est mordu par un serpent. Il est tout près de mourir, maisRosario le soigne avec un dévouement total, allant jusqu’à sucer le poison horsde la plaie et s’empoisonner lui-même. Cette cure apparemment miraculeuse estpour Rosario l’occasion de révéler son secret : il n’est pas un homme maisune femme. Son vrai nom est Matilda, qui s’avère être amoureuse de l’austèreAmbrosio. Ce dernier succombe à la tentation de la chair et s’unit à Matildamalgré ses convictions.

Pendant ce temps, Lorenzo se rend auprès deRaymond de Las Cisternas et lui demande de s’expliquer sur cette lettre et larelation qu’il entretient avec sa sœur Agnès. Raymond lui confie qu’il arencontré la jeune femme au cours d’un voyage et qu’ils sont tombés amoureux.La tante d’Agnès, jalouse, a décidé d’envoyer sa nièce au couvent. Le coupled’amants a tenté de s’enfuir au cours d’une étrange nuit peuplée de fantômes etd’apparitions, en vain. Agnès se retrouve maintenant enfermée au couvent contresa volonté. Dans ces circonstances exceptionnelles, Lorenzo demande unedispense au pape afin qu’Agnès soit libérée de ses vœux et autorisée à quitterle couvent. Dans le même temps, il cherche à obtenir la main d’Antonia.

Quant à Ambrosio, loin d’éprouver quelqueremords, il découvre les joies de l’amour physique avec Matilda. Celle-ci s’estdébarrassée des effets du poison au cours d’un étrange rituel auquel elle s’estlivrée dans le cimetière voisin. Mais Ambrosio se lasse vite du corps deMatilda et jette son dévolu sur Antonia. Il veut la posséder. Matilda luiapprend alors qu’elle peut lui faire obtenir les charmes de l’innocente jeunefille grâce à la sorcellerie. Ambrosio est d’abord horrifié mais se laissefinalement bien vite convaincre. Matilda lui confie un rameau magique qui luipermettra d’ouvrir toutes les portes. De leur côté, Raymond et Lorenzo ont ladouleur d’apprendre le décès d’Agnès. Cependant, certains indices semblentjeter un doute sur la cause de la mort de la jeune femme.

Ambrosio utilise le rameau ensorcelé pourpénétrer dans la chambre d’Antonia. Il se livre au rituel qui lui permettrad’abuser de la malheureuse sans qu’elle lui résiste. C’est alors qu’Elvira, lamère d’Antonia, entre dans la chambre. Elle menace Ambrosio de tout révéler. Illa tue et retourne au monastère. Le saint homme est devenu un meurtrier.Antonia est écrasée par le chagrin. Quand le fantôme de sa mère lui apparaît,pour lui annoncer sa mort prochaine, Antonia surprise et horrifiée, perdconscience et s’effondre. On appelle Ambrosio afin qu’il exorcise les lieux. Aulieu d’exorcisme, le moine verse un narcotique dans la boisson d’Antonia. Ildécouvre ensuite que le fantôme n’est autre que la femme de chambre d’Elvira.Après cela, Antonia perd conscience et son sommeil a toute l’apparence de lamort.

Pendant ce temps, Lorenzo est allé chercher unreprésentant officiel de l’Inquisition qui arrête la mère supérieure pendantune procession. On apprend à ce moment que l’infortunée Agnès a été condamnéepar le collège des nonnes à être précipitée dans une oubliette et laissée làpour y mourir. La mère supérieure déclare qu’elle a voulu alléger la peine dela fautive en l’empoisonnant d’abord. La foule qui assistait à la procession,horrifiée, lynche la mère supérieure, et s’apprête à faire subir le même sortaux religieuses qui s’enfuient. C’est au cours de la confusion qui s’ensuit queLorenzo découvre un passage secret qui le mène dans une oubliette fétide où iltrouve sa sœur vivante qui tient dans ses bras le cadavre de son nouveau-né.Plus tard, elle raconte à son frère l’horreur qu’elle a vécue : la mère supérieurene l’a pas empoisonnée mais seulement droguée afin qu’elle souffre longtemps.Plus tard, elle épousera enfin Raymond de Las Cisternas.

Pendant ce temps, Ambrosio a emmené Antoniaendormie dans une crypte. Au réveil de la jeune fille, il abuse d’elle. Quandla pauvre femme tente de s’échapper il la tue sans pitié. L’Inquisition arrêteAmbrosio et Matilda. Cette dernière confesse être une sorcière et elle se voit donccondamnée à être brûlée vive. Ambrosio nie tout ; il est alors soumis à laquestion. Après une première séance de torture il est ramené en son cachot oùune vision lui apparaît. C’est Matilda qui l’adjure de renier sa foi en Dieu etde se mettre sous la protection de Lucifer. La peur de la torture le pousse àcéder à cette tentation mais il lui en coûtera son âme. Peu importe, toutplutôt qu’être à nouveau livré aux mains des tourmenteurs. Lucifer tient sonengagement et le libère. Il l’emmène dans un endroit désolé et lui révèle ceci :Elvira était sa mère ! Antonia était donc sa sœur. Du saint homme qu’ilétait Ambrosio est devenu un affreux criminel qui a tué et s’est rendu coupabled’inceste. Lucifer lui apprend qu’il guettait son âme, proie de choix, depuisfort longtemps. Il s’empare du moine, l’emmène très haut dans le ciel et leprécipite sur les rochers arides. Ambrosio met six jours à mourir, et seradamné pour l’éternité.

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