Lettres philosophiques

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Présentation

Les Lettres philosophiques sont un recueil de vingt-cinq lettresécrites par Voltaire et destinées au grand public. Écrites et publiées en 1734en Angleterre, elles portent également le titre de Lettres anglaises car elles s’inspirent beaucoup de sesobservations sur la société anglaise durant son exil. Voltaire y aborde diverssujets sur lesquels il donne son avis avec humour et sarcasme.

Exilé en Angleterre pouréchapper à un emprisonnement à la bastille, suite à des altercations avec lechevalier de Rohan, Voltaire est agréablement surpris par le système politiqueet social du pays. Il fait également connaissance avec nombres d’œuvres philosophiquesqui vont le marquer énormément comme celles de Locke. Voltaire estfavorablement impressionné par le libéralisme anglais en matière d’économie etpar la tolérance religieuse qui y règne. Politiquement, l’Angleterre est aussitrès en avance sur les autres peuples européens : c’est une monarchieconstitutionnelle où le pouvoir du roi est contrôlé et limité. Sur le planscientifique, l’Angleterre n’est pas en reste avec ses grands savants comme Newton ;et le plus important aux yeux de Voltaire, c’est que l’explication rationnelledu monde est privilégiée à la religieuse. Les scientifiques n’ont pas àcraindre de mettre leurs vies en danger si jamais ils ont une conception différentede celle de la religion.

Voltaire va s’employer àpartager ces impressions en brossant un tableau de l’Angleterre telle qu’ilvient de la découvrir. Par ailleurs, c’est l’occasion pour lui de faire unecomparaison avec la France et l’intolérance qui y règne. On peut retenir deuxaspects principaux de l’œuvre :

– Voltaire se livre àune apologie du système anglais et de ses institutions. Il s’agit donc d’uneœuvre de propagande : le philosophe y véhicule les idées de la philosophiedes Lumières qu’il a toujours défendues (liberté, tolérance, humanité, raison)en s’appuyant sur un exemple concret. À travers cette description del’Angleterre, Voltaire veut montrer les bienfaits du libéralisme.

– Il s’agit en outred’une œuvre de combat. Voltaire, à mots couverts, y procède à une attaque enrègle du système français : son intolérance religieuse, ses exactionscontre les penseurs et les scientifiques, ses préjugés envers les classespauvres, en employant le genre épistolaire, qui se rapproche ici de l’essai. Lerythme est celui de la conversation ; c’est comme si le lecteur était ledestinataire d’une lettre personnelle : une plus grande complicité peut alorsse nouer entre lui et l’auteur, malgré un propos qu’il pourrait considérer,autrement présenté, plus aride. Le siècle de Voltaire a vu beaucoup dephilosophes adopter ce genre avec succès, ainsi des Lettres sur les spectacles de Rousseau et des Lettres persanes de Montesquieu. Les Lettres philosophiques de Voltaire se rapprochent d’ailleurs de parleur point de vue des Lettres persanes :le but est de véhiculer un message à travers les constations, les étonnementset les réflexions d’un étranger. La dimension polémique de l’œuvre lui vaudra d’ailleursd’être condamnée et censurée en France.

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