Planète des singes

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Résumé

L’histoire débute dans un avenir lointain. Un jeune couple voyage pour son plaisir dans un vaisseau spatial. Ils trouvent un réceptacle, comme ces bouteilles que les marins jettent parfois à la mer, qui contient le récit d’une étrange aventure racontée par un dénommé Ulysse.

Ulysse est journaliste. Il participe en tant que tel à une expédition d’exploration spatiale sous la direction du professeur Antelle. Leur but : l’exploration du système de l’étoile géante Bételgeuse. Les explorateurs – ils sont trois – ont la surprise de découvrir une planète semblable à la Terre qui gravite autour de ce soleil géant. Ils décident de la baptiser Soror – sœur en latin –, et montent dans un petit vaisseau spatial afin d’aller la voir de plus près. Ils emmènent avec eux le chimpanzé Hector, qui fait partie de ce voyage dans l’espace à des fins expérimentales.

Ils décident de s’arrêter dans un endroit hospitalier, sur les rives d’un lac aux eaux claires. Ils quittent le petit vaisseau et ne peuvent empêcher le chimpanzé de s’échapper. Puis, ils ont la surprise de découvrir des traces de pas humains. Leur curiosité est mise en éveil, mais avant de s’aventurer plus loin dans l’inconnu, la tentation de se baigner dans les eaux limpides du lac est grande ; au moment où ils vont y pénétrer apparaît une jeune femme entièrement nue. Elle est tout à fait semblable aux terriennes à un détail près, et non des moindres : elle n’utilise pas de langage articulé et ne s’exprime que par grognements ou cris. Ils sympathisent, et les hommes de l’expédition décident de baptiser la jeune femme Nova. Ils se baignent tous ensemble, et c’est à ce moment qu’Hector le singe réapparaît. Quelle n’est pas la surprise des terriens quand ils voient la jeune fille se jeter sur l’animal et le tuer sauvagement.

Le lendemain, Nova revient, accompagnée de membres de sa communauté. Ils sont humains, vivent nus et ne parlent pas. Ils s’expriment eux aussi par des cris. Lorsqu’ils voient les vêtements des trois explorateurs, ils entrent dans une étrange colère et les mettent en pièces. Dénudés, les terriens sont invités à suivre le groupe jusqu’à l’endroit où ils vivent. Ils arrivent dans un lieu primitif, aux conditions de vie très rudes. Ils sont cependant bien accueillis. Mais le lendemain, les événements se précipitent : Nova et ses compagnons sont soudain pris de panique et prennent la fuite. Sans comprendre, les trois terriens les suivent, et découvrent avec stupéfaction qu’ils sont le gibier d’une chasse dont les chasseurs sont de grands singes – gorilles, chimpanzés et orangs-outans. L’un des terriens est tué, le professeur Antelle disparaît et Ulysse est capturé. Avec horreur, ce dernier réalise qu’ils ont débarqué dans un monde dominé par les grands singes qui ont développé un langage et se comportent comme les hommes se comportent sur Terre. Les hommes, en revanche, sont relayés au rang d’animaux bons à être chassés et utilisés comme sujets d’expériences scientifiques.

Ulysse est enfermé dans une cage avec Nova. Très vite, les gorilles qui le gardent constatent que cet humain ne se comporte pas comme un animal, et avertissent leur chef, un chimpanzé femelle nommé Zira. C’est une scientifique intelligente, qui constate avec stupéfaction que cet humain parle et semble capable de raisonnement. Elle en réfère à son chef, un orang-outan du nom de Zaïus, qui soumet Ulysse à une batterie de tests. Conclusion : cet humain est un animal dressé, rien de plus. Zira est persuadée au contraire que cet animal-là est différent. Ulysse doit cependant s’accoupler avec une femelle ; on lui attribue donc une partenaire : Nova.

Les doutes de Zira se transforment en certitude quand Ulysse lui explique à l’aide de croquis d’où il vient et comment il est venu. Elle commence à apprendre le langage d’Ulysse, et Ulysse commence à apprendre le langage des singes. Mais la discrétion est de rigueur : qui sait comment la découverte qu’un animal est capable de raisonnement sera-t-elle acceptée par la communauté des singes ? Zira conseille donc à Ulysse d’adopter une attitude en retrait. Enfin, elle lui présente son fiancé, un chimpanzé appelé Cornelius, qui lui aussi est un brillant scientifique.

Ulysse met à profit cette relative inactivité pour approfondir ses connaissances sur la société qui l’entoure. Un jour, on l’emmène visiter un jardin zoologique, où il a la douleur de retrouver son ami le professeur Antelle enfermé dans une cage et devenu fou.

Zaïus participe à un congrès scientifique où il expose l’étrange cas d’Ulysse. C’est alors que l’homme venu de la Terre raconte son histoire, en langage singe. La surprise est totale et l’opinion publique, bouleversée, exige la libération d’Ulysse. Celui-ci devient alors le collaborateur scientifique de Cornelius. C’est ainsi qu’ils se rendent sur un site archéologique très ancien, et que les fouilles révèlent que la planète était autrefois dominée par l’espèce humaine, et que c’est suite à un événement grave que les civilisations humaines se sont effondrées et que les singes ont évolué et pris la place de l’homme. En fait, les singes n’ont fait qu’imiter les hommes, ils les ont singés, en quelque sorte.

À la suite de l’accouplement avec Ulysse Nova se retrouve enceinte. Elle donne naissance à un garçon baptisé Sirius. Il est visiblement intelligent, et va certainement parler, quand il en aura l’âge. Il est donc en grand danger d’être tué par les grands singes, inquiets de voir leurs certitudes scientifiques battues en brèche. Zira et Cornelius décident d’aider Ulysse à retourner sur Terre ; il part avec Nova et Sirius. Le voyage se déroule pour le mieux, l’enfant grandit et se met à parler. La Terre approche, le vaisseau entre dans l’atmosphère et atterrit. Ulysse et les siens sortent du vaisseau, Ulysse s’apprête à expliquer à la personne qui s’approche d’eux qui ils sont et d’où ils viennent, mais les mots se figent dans sa gorge : celui qui vient à leur rencontre est un gorille…

Oui, c’est une histoire bien étrange que recelait cette « bouteille à la mer » trouvée par ce jeune couple. Les deux jeunes gens, deux chimpanzés, continuent cependant leur voyage, tout en songeant.

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