Le baron perché

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Résumé

LeBaron perché est le récitd’une étrange aventure, celle du baron Côme du Rondeau, petit noble italien,dont les hauts faits sont racontés par un vieil homme, son frère Blaise, biendes années plus tard. Tout d’abord, le narrateur décrit Côme et son étrangefamille : le père, le baron Arminius Laverse du Rondeau, pétri de désirsde grandeur et qui se rêve duc d’Ombreuse ; la mère, fille d’un généralvenu autrefois occuper l’Italie, et qui truffe son discours d’exclamations enallemand, sa langue maternelle. Il y a Baptiste aussi, la sœur aînée, vêtuecomme une nonne, qu’un caractère excentrique mène à parcourir les couloirs duchâteau familial, la nuit, en y chassant les rats à coups de fusil. Et puis ily a Côme, héritier du nom et du titre, jeune garçon d’une douzaine d’annéesqui, avec son frère, reçoit l’enseignement peu rigoureux de l’abbéFauchelafleur. Complétons ce tableau en mentionnant le dernier membre de cetteétrange famille, le demi-frère d’Arminius, le Chevalier Avocat Æneas-SylviusCarrega, qui a passé plusieurs années au loin, chez les Turcs, expérience quilui vaut de se vêtir encore d’amples vêtements orientaux. C’est au cours d’unrepas mémorable, le 15 juin 1767, que le drame se noue : Côme refusecatégoriquement de goûter à un plat à base d’escargots que Baptiste – piètrecuisinière – a préparé : une dispute éclate, le ton monte entre Côme etson père, et soudain l’enfant quitte la table, bondit dans un arbre proche, etdéclare que plus jamais il ne touchera terre et qu’il passera sa vie dans lesbranches. Il tiendra parole.

Rien ni personne ne l’en dissuade et Cômedemeure perché parmi le feuillage. Bondissant de branche en branche, il exploreles alentours et arrive bientôt dans le jardin voisin des Rivalonde, famillerivale que son père exècre. C’est là qu’il rencontre Violette, petite fillecapricieuse, indépendante, odieuse et souvent bien méchante, dont il tombeéperdument amoureux. La fillette aime à se jouer du garçon perché dans lesarbres du jardin, qui la fascine malgré elle. Les jours, puis les semaines,puis les mois passent, et les objurgations de la famille n’y font rien :Côme refuse de mettre pied à terre, et s’installe dans son royaume feuillu. Iltue un chat sauvage et se fait une toque de sa peau, et s’accoquine avec unebande de jeunes voleurs de pommes qui mettent à sac les vergers alentours, avecla complicité de Violette. Au fil du temps, la famille du Rondeau s’estrésignée à ne plus voir Côme mener une vie normale ; quant à lapopulation, elle regarde les agissements du jeune garçon avec une bienveillanteindifférence, et accepte petit à petit ses manières pour le moins originales.D’autant plus que Côme sait se rendre utile à tous : il surveille laforêt, prévient les incendies en période de sécheresse, et n’a pas les manièreshautaines des autres nobles de la région. Côme se lie d’amitié avec d’autreshabitants de la forêt, comme ces charbonniers venus de Bergame qui viventisolés des autres au cœur des bois. Mais un jour, les Rivalonde, lassés desfolies de Violette, envoient la fillette en pension au loin, et Côme resteseul, le cœur brisé, avec pour seul compagnon le basset que Violette a laisséderrière elle, qu’il baptise Optimus Maximus.

Quand le comte d’Estomac, importantpersonnage, fait étape chez les Rondeau au cours d’un voyage vers la France, ilest bien étonné de constater que l’aîné de la maison a élu domicile dans lesfrondaisons d’un arbre. L’esprit du jeune homme le séduit, et le comted’Estomac poursuit sa route en répandant à travers les cours d’Europe le récitde cette étrange affaire. La renommée de Côme commence à s’étendre, et Baptisteconvole en justes noces avec le fils du comte d’Estomac. Pour sa part, Côme vitdu produit de sa chasse, de sa pêche et de sa cueillette, il dort dans unesorte de sac de couchage suspendu à une branche, fabrique lui-même ses vêtements.Il assiste – depuis une branche – à la messe chaque dimanche et, avec son onclele Chevalier Avocat, il réfléchit à de grands projets d’irrigation. Il se lieavec le bandit de grand chemin Jean des Bruyères, à qui il transmet le goût dela lecture, et qu’il accompagnera jusqu’à sa pendaison, défendant son cadavrecontre les corbeaux. Il est lui-même un grand lecteur et développe son espriten dévorant les ouvrages de Voltaire, Diderot ou d’Alembert. Il entame unecorrespondance avec d’illustres esprits de son temps. Il déjoue les manœuvreslouches du Chevalier Avocat, qui s’était rendu complice de pirates barbaresques,et affronte ces derniers au cours d’un combat où Æneas-Sylvius Carrega perd lavie.

Puis vient le temps du grand voyage de Cômequi se rend à Basse-Olive, une petite cité de l’intérieur de l’Italie, où s’estinstallée une colonie d’exilés espagnols qui, n’ayant pas le droit de fouler lesol de l’État qui les accueille, ont élu domicile dans les arbres. Côme passeprès d’un an avec eux, apprend leur langue et y vit quelques tumultueusesamours. C’est aussi là qu’il rencontre les jésuites, farouches réactionnairesqui ne sauraient souffrir de voir un homme à l’esprit libre vivre dans lesarbres. Quand Côme revient à Ombreuse, une magnifique et terrible surprisel’attend : Violette est revenue. Jeune et très riche veuve, elle n’a rienperdu de son caractère capricieux et tourmente Côme, à qui elle voue pourtantun grand amour, mais qu’elle voudrait voir soumis à elle. Quand elle le sommed’abandonner sa vie et ses arbres, Côme refuse, malgré sa passion. Et lavaniteuse cruelle repart au loin, abandonnant Côme qui n’aimera qu’elle. C’estlorsqu’elle s’en va que Côme devient tout à fait fou. D’homme des arbres ilveut devenir oiseau, couvre ses vêtements de plumes, imite leur pépiement etrédige des ouvrages philosophiques sur ses nouveaux amis ailés. Cependant, safolie ne le retranche pas totalement du monde des hommes, puisqu’il crée uneloge franc-maçonne, dont le temple sera la forêt. Il applaudit aux idées de laRévolution française et accueille avec joie les troupes de la jeune Républiquequi apportent à Ombreuse les idées de Paris. Il aide les soldats français dansleur guerre contre les troupes austro-sardes, et voit d’un bon œil l’ascensionde Napoléon, qui vient même lui rendre visite. C’est la consécration.

Mais la retraite de Russie sonne le glas del’Empire napoléonien, Ombreuse est traversée par les débris de la Grande Armée,puis par les colonnes russes. Côme a vieilli. La réaction politique qui suit lachute de l’Empire l’épargne, mais il est malade et désabusé. Installé dans legrand arbre qui occupe la grand-place d’Ombreuse, on lui fait parvenircouvertures et remèdes, on l’installe aussi bien que faire se peut. Il sentpourtant venir sa fin. Alors, lorsqu’il voit passer une montgolfière au-dessusdu village, il agrippe l’amarre qu’elle traîne et se laisse emporter dans lescieux, au-dessus de l’océan. Quand l’aérostat touche terre, Côme a disparu.Probablement tombé dans la mer toute proche, il se sera refusé à la terrejusqu’à l’ultime moment.

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