Le joueur

par

Résumé

Roulettenbourg,station thermale allemande au bord du Rhin, est connue pour ses casinos quefréquentent des touristes de la meilleure société. Après deux semainesd’absence le narrateur, un jeune Russe de vingt-cinq ans nommé AlexisIvanovitch, précepteur des enfants d’un général, vient rejoindre la famille quil’emploie dans la maison d’hôte où elle s’est installée. Il décrit d’une façonamusée, parfois cynique, les personnages de diverses nationalités qui gravitentautour d’eux, en découvrant peu à peu au lecteur les complexes relationsd’intérêt qui les lient.

D’uneintelligence inquiète et quelque peu rebelle, il ne supporte la mesquinerieenvironnante et la relative médiocrité de son statut que par amour pour la belle-filledu général, Paulina Alexandrovna, qui, hermétique à ses sentiments, sembles’amuser de son dévouement. Entre eux s’est instaurée une complicité un peumalsaine, et l’impulsif Alexis obéit de façon délibérément irréfléchie auxrègles d’un jeu imposé par la belle jeune femme, qui prend soin de voiler sessentiments et ses motivations.

LeGénéral, homme de belle prestance mais ruiné, révèle un caractère faible etanxieux : à cinquante-cinq ans, ce veuf, père de trois enfants, se révèletransi d’amour pour la jeune et plantureuse Mademoiselle Blanche, une Françaisequi réside à la pension accompagnée de sa mère, la veuve Mme de Comminges. Maisleurs fiançailles semblent compromises par la situation financière critique duGénéral, Mademoiselle Blanche étant avant tout une femme arriviste, dépourvued’instruction et notoirement vénale.

Lamaison d’hôte accueille également celui que le narrateur appelle le« petit Français », le jeune Marquis de Grillet, un personnageméprisant, prétentieux, qui semble lié au Général par certaines affairesfinancières. Alexis compte toutefois un ami en ces lieux en la personne deM. Astley, un Anglais extrêmement timide et réservé dont il avait préalablementfait la connaissance dans un train. Alexis s’aperçoit rapidement qu’Astleypartage les mêmes sentiments que lui pour la belle Paulina, mais le caractèreeffacé de l’Anglais semble lui interdire d’apparaître comme un concurrentsérieux.

Aprèss’être vanté de gagner facilement au jeu, Alexis est envoyé par Paulina, pourle faire miser à sa place, à la roulette de la gare. C’est en réalité lapremière fois qu’il foule le sol d’une salle de jeux et, quelque peu nerveux etdépité de jouer pour autrui, il finit pourtant par gagner et ramène l’argent àla jeune fille. Il est surpris de l’anxiété avec laquelle Paulina attend cet argent,et il se rend compte en outre que le Général et sa belle-fille attendent avecimpatience le décès de la « Babouschka », la riche grand-mère deMoscou âgée de soixante-quinze ans, dont l’héritage pourrait les tirer d’unesituation financière préoccupante.

Larévélation de l’argent prêté par le Marquis de Grillet au Général et à Paulinaexplique le comportement suffisant du petit Français, qui paraît toutefois éveillerun certain intérêt chez Paulina. Alexis, qui en éprouve du dépit, incapable derefuser quoi que ce soit à son aimée, retourne à la roulette jouer pour elle malgréses réticences. Cette fois, piqué par la fièvre du jeu et mû par une volontéquasi destructrice née de sa frustration, il perd les six mille florins confiés,s’attirant les remontrances du Général, joueur malchanceux lui-même.

Sur cesentrefaites survient un événement inattendu : l’arrivée à la pension de la« Babouschka » Antonida Vassilievna, venue suivre un traitementthermal. Loin d’être mourante, l’excentrique vieille dame va, par sonfranc-parler, bouleverser les conventions hypocrites de cette microsociété quiattendait sa mort. Colérique et autoritaire, elle ordonne à Alexis de l’initieraux joies de la roulette, provoquant l’inquiétude de tous ceux qui, directementou indirectement, espèrent son héritage. Après une première grande victoirepresque miraculeuse, la Babouschka se prend au jeu et devient une assidue de laroulette. Alexis, pris entre les feux croisés de tous ceux qui tententdésespérément de dissuader la joueuse, et ne sachant lui-même que trop bien lesrisques encourus, prend du recul et finit par se retirer. En peu de temps, l’entêtéeaïeule va effectivement perdre toute sa fortune : meurtrie et diminuée,elle retourne à Moscou, en invitant Paulina, seul parente qu’elle apprécievraiment, et Alexis, qu’elle considère presque comme étant de la famille, à l’y rejoindre.

La mésaventure de la Babouschka bouleverse la donne entreles protagonistes : tandis que Mademoiselle Blanche se cherche denouvelles perspectives d’avenir plus intéressantes qu’un mariage avec un vieuxgénéral désormais sans héritage, le Marquis de Grillet disparaît, expliquantdans sa lettre d’adieu à Paulina qu’il va récupérer une partie de son argent envendant des propriétés du Général, cédées pour compenser sa dette. Malgré labienséance de ce courrier, qui lui assure la révocation de sa propre dette, lajeune fille en conçoit de la douleur et le montre, amère, à Alexis. Elle assureà ce dernier que sa détresse n’est due qu’à l’orgueil, et qu’elle souhaiteraitseulement pouvoir jeter à la tête du marquis l’argent dont il vient de luifaire grâce. Alexis cependant pense ne plus se méprendre sur la nature dessentiments que nourrit Paulina pour le Français ; son obsession pour lajeune fille le dévore. Espérant la séduire par des gains d’argent, il retourne jouerà la roulette. Fiévreux, n’ayant plus rien à perdre, mû par la folie quil’étreint, il va finalement gagner, et même beaucoup d’argent. Mais Paulina,visiblement très altérée, souffrant d’une crise de délire, rejette ces gains. Déroutéet sans but, Alexis accepte finalement l’offre de Mademoiselle Blanche del’accompagner à Paris pour oublier sa peine en dépensant allègrement son argent.Il prend cette décision sur un coup de tête, comme jouant son destin sur un coupde dés, tout en sachant que la relation avec Mademoiselle Blanche ne va rienlui apporter. Il passe outre les recommandations de son ami Astley qui luiaugure bien du malheur s’il ne se reprend pas.

En un mois de vie parisienne Alexis se retrouveeffectivement ruiné. Le Général, qui les a suivis, se marie finalement avecMademoiselle Blanche, et Alexis va continuer de jouer, travailler commedomestique, et même faire de la prison pour dettes. Un an et demi plus tard unerencontre avec Astley le met face à sa déchéance, et son ancien ami lui révèleque Paulina avait, en réalité, toujours été amoureuse de lui. Désespéré, maisen même temps anesthésié par le jeu, il va miser ses dernières économies,confiant à la roulette ses ultimes espérances de retrouver un jour son aimée.

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