Le songe d'une nuit d'été

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Résumé

La cité est en fête. Thésée, duc d’Athènes, vaépouser Hippolyte, la reine des Amazones. Les préparatifs de la cérémonie quiaura lieu dans quelques heures vont bon train. Pourtant le vieil Égée ne partagepas cette euphorie : sa fille Hermia doit selon lui épouser Démétrius,mais c’est un autre de ses courtisans, Lysandre, qui a les faveurs de la jeunefemme. Héléna, une autre jeune noble athénienne, soupire pour sa part aprèsDémétrius. Égée demande au duc de trancher en sa faveur, et celui-ci rappelle àHermia que la loi exige qu’elle se soumette à la volonté de son père, souspeine d’être condamnée.

Quand ils sont enfin seuls, Lysandre propose àHermia un plan audacieux : ils vont s’échapper d’Athènes. Survient Héléna,désespérée par l’indifférence de Démétrius. Hermia et Lysandre la mettent dansla confidence : ils se sont donné rendez-vous dans un bois voisin, la nuittombée, et vont fuir Athènes. Afin de gagner les faveurs de Démétrius, l’ingrateHéléna décide de le mettre au courant des projets de fuite des deux amants.

Pendant ce temps, un groupe de joyeux artisansépris de théâtre a décidé de donner la représentation d’un drame devant le ducet sa nouvelle duchesse lors des fêtes données pour le mariage. Le chef de cegroupe s’appelle Bottom ; il se croit le plus grand acteur du monde. Lessix compères se donnent rendez-vous dans le bois, ce même soir, pour répétersans être dérangés.

Nous quittons Athènes pour pénétrer dans laforêt et le monde enchanté des fées et des elfes, sur lequel règnent deuxsouverains : Titania et Obéron. Le couple se dispute à cause d’un jeunepage que Titania élève et protège, alors qu’Obéron voudrait en faire un de sespropres suivants. De plus, Obéron va assister au mariage de Thésée etHippolyte, alors que cette dernière lui a autrefois accordé ses faveurs. Cela,Titania veut bien l’oublier, pourvu qu’on lui laisse son page. Pas questionpour Obéron, qui fait alors appel à Puck, un esprit malin qui joue aux hommes desfarces cruelles. Il le charge de verser sur les yeux de Titania quelquesgouttes d’un élixir magique qui la fera tomber folle d’amour pour le premierêtre sur lequel se posera son regard. Alors, elle ne saura rien lui refuser.

Entrent alors Héléna et Démétrius. Ce derniera appris la fuite d’Hermia et Lysandre, et s’est lancé à leur recherche suivipar Héléna qui le poursuit de ses assiduités, bien qu’il la repousse durement.Mais Obéron est là, invisible, et entend la conversation. L’attitude de Démétriusle scandalise tant qu’il ordonne à Puck, qui est revenu avec l’élixir magique,d’en verser sur les yeux de ce jeune Athénien ; il le reconnaîtra à soncostume. Pour sa part, il se charge d’ensorceler le regard de Titania, ce qu’ilfait bientôt, profitant du sommeil de celle-ci.

Pendant ce temps, Hermia et Lysandre sonttoujours en fuite. Épuisés, ils décident de s’arrêter pour prendre du repos ets’endorment. Arrive alors Puck, qui voit un jeune Athénien endormi. PrenantLysandre pour Démétrius, il lui verse l’élixir sur les yeux. C’est alorsqu’Héléna entre dans la clairière, au moment du réveil de Lysandre. Ce dernierouvre les yeux, voit Héléna, et tombe éperdument amoureux d’elle. Héléna necroit pas un mot de ses déclarations enflammées et lui tourne le dos, suivie deLysandre qui enjoint à Hermia endormie de le laisser dorénavant en paix. À sonréveil, celle-ci se trouve seule dans la forêt et part à la recherche del’homme qu’elle aime.

Retrouvons nos six joyeux artisans etapprentis acteurs. Ils ne se trouvent d’accord sur rien et se disputent. Puckest attiré par le bruit de la querelle et s’en amuse au plus haut point. Pourajouter du piment à tout cela, il décide d’affubler le plus bruyant d’entreeux, Bottom, d’une tête d’âne. Terrorisés, ses cinq compagnons s’enfuient. Toutcela fait bien du tumulte, et Titania est réveillée par ces clameurs. Elleouvre les yeux qu’Obéron a oints d’élixir, pose son regard sur Bottom, ridiculeavec sa tête d’âne, et tombe amoureuse du monstre.

Dans un autre coin de la forêt, Hermia atrouvé non pas Lysandre mais Démétrius. Elle l’accuse d’avoir tué l’hommequ’elle aime, ce qu’il nie. Obéron et Puck, invisibles, assistent à la scène etcomprennent quelle erreur a été commise. Obéron profite du sommeil de Démétriuspour lui verser l’élixir sur les yeux. Les couples se croisent, se font debruyants reproches, ce qui réveille Démétrius qui pose son regard sur Héléna etdevient fou d’amour pour elle. La situation est devenue inextricable, et lesdeux jeunes hommes vont en venir aux mains. Puck a fait du joli travail, etObéron est fort mécontent. Il faut se hâter de résoudre tout cela, car le jourva venir. Alors Puck contrefait la voix de l’un, de l’autre, les fait courirde-ci de-là, tant et si bien qu’ils tombent d’épuisement et s’endorment. Pucks’approche de Lysandre et verse sur ses yeux un antidote qui effacera leseffets de l’élixir.

Pendant ce temps, Titania file le parfaitamour avec Bottom, ce qui permet à Obéron de s’emparer du page. Il ordonneensuite à Puck de rendre à l’artisan son apparence humaine, et d’effacer de samémoire les souvenirs de cette nuit. Quant à lui, il va oindre les yeux deTitania avec l’antidote.

Le jour s’est levé, et Thésée et Hippolytefont leur entrée dans la clairière. Ils réveillent les jeunes gensendormis ; tout est rentré dans l’ordre. Les deux jeunes couples ontl’esprit quelque peu embrumé, et ne savent pas bien si leurs souvenirs sontréels ou le fruit d’un rêve. Ils suivent Thésée et Hippolyte vers Athènes, oùils vont se marier.

C’est fait ! Les réjouissances peuventcommencer. Quoi de mieux qu’une pièce de théâtre, jouée par d’humbles artisansvenus rendre hommage à leur prince souverain ? Bottom et ses amis donnenttoute la mesure de leur absence de talent, et transforment une tragédie en unspectacle comique et ridicule, à la grande joie des spectateurs et du duc, quipardonne bien volontiers une si sympathique incompétence. L’harmonie règne,l’amour a triomphé. Entrent les elfes et les fées, menés par Obéron et Titania,qui se mêlent aux danses des crédules humains. Le dernier mot revient à Puck,qui implore les spectateurs de pardonner tant de péripéties insensées :tout cela, après tout, n’était-il pas qu’un songe ?

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