Balzac et la Petite Tailleuse chinoise

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Résumé

Dans la Chine communiste de Mao Zedong, legouvernement a décidé de rééduquer les intellectuels et les enfants decriminels réactionnaires en les envoyant dans les campagnes. En 1971, lenarrateur de cette histoire, Ma, dix-sept ans, et son ami Luo, dix-huit ans, enfont partie.

À leur arrivée au village le plus pauvre de la montagne du Phénix duCiel, les paysans locaux inspectent leurs affaires. Ils n’ont jamais vu deviolon et se méfient de celui du narrateur. Luo sauve le violon de son ami dubûcher en disant qu’il va leur jouer un air intitulé « Mozart penseau président Mao ». Il le dit de façon très naturelle et avec beaucoupd’assurance.

À travers une analepse sont présentés les parents des deux personnagesprincipaux : les parents de Ma sont l’un pneumologue et l’autrespécialiste des maladies parasitaires. Quant au père de Luo, il est dentiste. Aprèsavoir raconté à ses élèves qu’il avait refait les dents du président Mao Zedonget celles du président Jiang Jieshi, il est jugé, humilié en public et enfermépour avoir mis à la même hauteur les noms des deux hommes et pour avoir insinuéque le président Mao avait de fausses dents.

Voisins de palier à Chengdu, Luo et Ma se connaissent depuis longtemps.Au village où a lieu leur « rééducation », ils dorment dans unemaison sur pilotis. Ils possèdent le seul réveille-matin du village que le chefconsulte avant de réveiller tous les habitants à neuf heures pour allertravailler. Leur travail consiste à charger sur leur dos des seaux remplisd’eau et d’excréments, et de les amener aux champs en haut de la montagne. Ilsdoivent aussi labourer les rizières avec des buffles dont les queues leurfouettent le visage. Un jour qu’ils n’ont pas envie d’effectuer la besogne, Luoretarde le réveil d’une heure. Ils renouvellent la supercherie si souventqu’ils finissent par perdre la notion du temps.

Luo est sujet à des insomnies ; quand il n’arrive pas à dormir, ildemande à son ami de lui jouer du violon. Le chef du village apprécie le talentde conteur des jeunes garçons ; il décide de les envoyer dans la bourgade voisinepour la séance de cinéma afin qu’ils la racontent ensuite au village. Leurrécit est un tel succès qu’il décide de renouveler et l’expérience et même deles payer pour cette tâche comme s’ils allaient travailler aux champs.

Un jour qu’ils se rendent chez le « Binoclard », un ami originairede la même ville qu’eux mais installé dans un autre village, ils rencontrent letailleur de la montagne, homme respectable et âgé qui se rend chez des clientsen chaise à porteurs, accompagné d’un cortège de paysans. Il est en déplacementcar lorsque des gens veulent de nouveaux vêtements, ils achètent le tissu à la bourgadeet l’invitent chez lui ; il s’y rend avec sa machine à coudre et se voit accueillicomme un prince.

Quelques semaines plus tard les deux jeunes gens se rendent chez safille, surnommée « la Petite Tailleuse », jamais autorisée à partiren tournée avec son père afin de décourager les prétendants, car elle estréputée pour être la plus belle jeune fille de la montagne ; elle estcependant sans instruction. Luo a grandi et doit se faire rallonger lepantalon. C’est l’occasion pour lui de parler avec la belle jeune fille qui esttailleuse dans le village voisin. Les deux garçons tombent sous son charme,mais c’est Luo qui sera l’élu de son cœur.

Un jour, chez le Binoclard, qui vit dans le village voisin, ilsdécouvrent par hasard une valise cadenassée. Ils devinent qu’à l’intérieur setrouvent des livres interdits. La réaction animée du Binoclard et sa vigilanceaccrue accréditent leur hypothèse. Il finit par leur prêter le livre UrsuleMirouët d’Honoré de Balzac. Luo le lit dans la nuit puis va voir la Petite Tailleuse.À son retour, il raconte à son ami qu’il a défloré la Petite Tailleuse deboutcontre le tronc d’un ginkgo, et qu’il lui a lu le livre.

Luo propose un marché au Binoclard en échange du prêt d’autres livres,qu’il accepte. Pendant l’été le chef du village les envoie souvent voir desfilms dans la bourgade voisine. Lors de l’un de leur trajet en montagne, lenarrateur rencontre la mère du Binoclard venue le chercher pour son nouveautravail. Il sait désormais que le Binoclard va partir avec ses livres. LaPetite Tailleuse donne alors l’idée aux deux amis de voler la valise. Ils parviennentà subtiliser les livres sans se faire repérer. Par la suite, Luo va souventvoir la Petite Tailleuse pour les lui lire, et son ami est jaloux.

Un jour, en l’absence de Luo, la Petite Tailleuse avoue à Ma qu’elle estenceinte. Elle pleure car elle n’a que dix-huit ans et la loi interdit d’avoirdes enfants avant vingt-cinq ans. Ma l’aide à se faire avorter illégalement.

Un matin de février la Petite Tailleuse part tenter sa chance dans unegrande ville. Un départ « aussi foudroyant que subit ». Elle avaitpréparé son départ secrètement et demandé l’autorisation en cachette pour unlong voyage. Son père avait menacé de la bannir de sa maison mais cela ne l’ena pas dissuadé. En entendant la nouvelle, Luo et Ma la rattrapent, mais laPetite Tailleuse ne revient pas sur sa décision, et continue son voyageseule, instruite par les lectures de l’œuvre balzacienne qu’on lui a faites,l’image nouvelle de la femme à laquelle elle a été confronté à travers elle, etdont elle s’est nourrie pour parvenir à s’émanciper.

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