L'été où il faillit mourir

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Résumé

Chien Brun, comme de nombreux personnages de Jim Harrison, est un sang-mêlé, c’est-à-dire moitié blanc, moitié indien. C.B., comme il est le plus souvent nommé, mène une vie marginale d’homme de main ou de bûcheron selon les saisons. C’est un passionné de pêche et de femmes. Lorsque l’histoire commence, il subit une grave rage de dents dans la caravane qu’il occupe avec ses deux enfants adoptifs Red et Baie, à proximité de la maison de son oncle Delmore.

Quelques mois plus tôt, Chien Brun a été interpelé alors qu’il transportait en camion le corps d’un Indien découvert sur un site de fouilles anthropologiques. Il voulait soustraire le corps aux historiens pour le rendre à son peuple. Suite à la dénonciation de sa petite amie Shelley, Chien Brun a été arrêté avec deux amis : Rose, la sœur de son ami d’enfance, et David Quatre-Pieds. Rose, une alcoolique notoire, a mutilé un des policiers à coups de dents. Delmore, avec l’aide de Gretchen, une travailleuse sociale lesbienne, a réussi à éviter la prison à Chien Brun en organisant son mariage avec Rose de façon à ce qu’il adopte ses deux enfants et en obtienne la garde. Baie, la fille de cette dernière, présente un syndrome d’alcoolisme de la mère enceinte : à sept ans, elle est incapable de parler, quoique sa connaissance de la faune et de la flore soit remarquable pour son âge. Chien Brun partage aléatoirement la garde des enfants avec Delmore, qui était le meilleur ami de Doris, la mère de Rose, avant sa mort. C’est dans ces conditions d’existence très précaires que nous découvrons Chien Brun au début du livre.

Celui-ci se rend chez son amie Gretchen dans l’espoir qu’elle l’aide à soigner ses dents, puisqu’il ne dispose pas des fonds nécessaires. Celle-ci, déprimée après une rupture, lui arrange un rendez-vous avec une dentiste de sa connaissance. Le lecteur apprend au cours de cet épisode que Chien Brun éprouve une grande attirance pour Gretchen, non réciproque puisque celle-ci préfère les femmes. Chien Brun sort du rendez-vous avec des antidouleurs mais il les épuise en deux semaines et se pose de nouveau la question de savoir comment payer l’opération. Delmore, quoiqu’assez fortuné, est très avare et refuse de participer à ces frais. Il propose plutôt à Chien Brun de se saouler et de le laisser officier lui-même avec une paire de tenaille.

Gretchen, mise au courant par Chien Brun, se révolte et lui offre de payer ses extractions dentaires. Il retourne donc chez cette même dentiste qui se nomme Belinda. Cette femme bien en chair ne semble pas indifférente aux charmes de Chien Brun et il flirte avec elle de façon assez poussée tandis qu’elle lui arrache les dents. Avant d’aller la retrouver pour un rendez-vous galant, Chien Brun lit une lettre lui annonçant que Baie va être transférée dans un établissement lointain spécialisé dans son type de handicap. Cette nouvelle trouble beaucoup Chien Brun qui aborde la question dès qu’il arrive chez Belinda. Celle-ci le rassure du mieux qu’elle peut et ils passent ensemble une première nuit torride. Chien Brun repart chez lui après avoir invité Belinda à dîner le lendemain soir, espérant que la rencontre avec Baie puisse la convaincre de les aider le plus possible à éviter le transfert de l’enfant.

Delmore, Chien Brun et les deux enfants partent ensuite pour un court voyage en voiture jusqu’à la ville de Lansing, afin d’observer l’école où doit être envoyée Baie. L’apparence de l’établissement les déçoit beaucoup tous les quatre. Lorsqu’ils regagnent leur maison tard le soir, ils découvrent Belinda endormie sur la véranda à attendre Chien Brun. Celui-ci, quoiqu’enthousiaste, s’endort également sur la terrasse.

Le lendemain, il emmène Baie à la S.P.A. choisir un chien comme il le lui avait promis puis il décide de passer chez Belinda lui emprunter de l’argent pour s’acheter de la bière. En arrivant chez elle, il la trouve en compagnie d’un autre homme qu’elle lui présente comme un écrivain réputé du nom de Bob. Celui-ci propose à Chien Brun de l’embaucher en tant que guide pour aller à la rencontre des défavorisés de la région, contre une somme conséquente. Chien Brun accepte et revient chercher Bob dès le lendemain. Il fait faire à l’écrivain un tour aussi instructif que possible tandis que celui-ci romance excessivement leurs visites en s’enregistrant avec un dictaphone. Bob souhaite rencontrer des Indiens typiques, ce qui agace Chien Brun qui estime que les Indiens n’ont aucune raison valable d’être plus typiques que qui que ce soit. Quand il retrouve Belinda, celle-ci s’excuse de l’avoir trompé avec Bob et ils se réconcilient. Après quoi, Chien Brun retrouve Gretchen qui lui annonce que ses tentatives pour garder Baie auprès de lui ont échoué auprès des autorités. Il déclare alors vouloir s’enfuir au Canada avec la petite fille et invite Gretchen à se joindre à eux mais elle refuse. Chien Brun et son oncle se mettent alors à réfléchir à un moyen de soustraire Baie aux autorités. Finalement, ils décident que Chien Brun l’emmènera au Canada en se faisant passer pour un pêcheur grâce à un réseau organisé par des Indiens, dont l’un, Frank, surnommé Mugwa, est un cousin de Delmore.

Arrivé au Canada en éclaireur, Chien Brun apprend de Frank que Rose a signé l’autorisation pour envoyer Baie à Lansing, sans doute pour ne pas en être embarrassée lors de sa sortie de prison un an plus tard. Revenu chez lui, il s’interroge sur sa capacité réelle à s’exiler. Plus tard, il reçoit la lettre officielle d’admission de Baie à l’institution de Lansing. Delmore lui annonce alors avoir inscrit Red dans une école privée de Detroit. Belinda quant à elle met fin à leur liaison au profit d’un professeur rencontré dans son club d’accros sexuels.

Par la suite Gretchen et Chien Brun partent faire du camping avec Baie. Le moment du départ pour le Canada se rapproche. Gretchen autorise Chien Brun à emporter avec lui trois photos d’elle nue et lui annonce qu’elle a décidé, dans l’éventualité où elle aurait un enfant, de le concevoir avec lui. Après divers préparatifs et un dîner avec Delmore, l’histoire se termine sur les adieux de Gretchen à Chien Brun et Baie qui partent pour le Canada.

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