Le Docteur Héraclius Gloss

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Résumé

À Balançon vit le docteur Héraclius Gloss, entouré de sesdeux amis proches, M. le Doyen et M. le Recteur. C’est un homme savant que laville estime ; sa sagesse et son érudition sont souvent louées, bien qu’iln’ait jamais étudié la science à l’université ni publié quoi que ce soit, letitre de docteur lui ayant été attribué par la population, de par sabibliothèque fournie et ses hautes amitiés. Il passe ses journées dans laruelle du Vieux-Pigeon, où ont élu domicile tous les bouquinistes de la ville.Il recherche, dit-il, la vérité absolue, au milieu des ouvrages de philosophieet de science. Pour lui, cette vérité n’est pas une combinaison de plusieurssagesses différentes, comme le lui suggère M. le Recteur, mais ressemble à lafemme aimée : « Un jour enfin, j’airencontré cette femme, j’ai compris que c’était elle – et je l’ai aimée. »

         Un jour, il rêved’un homme vêtu à l’antique qui lui touche noblement le front. À son réveil, ilretourne comme à son habitude dans la ruelle, et découvre un manuscritétonnant, intitulé Mes dix-huitmétempsychoses. Histoire de mes existences depuis l’an 184 de l’ère appeléechrétienne. Rentré chez lui, il commence à le lire. Dans cet ouvrage,l’auteur tente de se souvenir de ses vies antérieures. Pour faciliter cettetâche à l’homme qu’il sera dans cent ans, il décide de graver son existencepour faire ressurgir à la mémoire de son moi futur – s’il lit le manuscrit – savie d’autrefois. Le manuscrit résume tous les états par lesquels l’auteur estpassé au cours de sa vie. On apprend ainsi qu’il a vécu sous la forme d’unsinge, signe d’une punition pour une vie précédente trop peu sage, ou encorequ’il a exercé le métier d’architecte. Le manuscrit est rédigé en plusieurslangues selon l’origine des réincarnations de l’auteur. Héraclius Gloss esttransporté face à cette découverte :« Cette joie n’était rien auprès de celle qui inonda le docteur HéracliusGloss, lorsque après avoir été longtemps ballotté par la houle desphilosophies, sur le radeau des incertitudes, il entra enfin triomphant etilluminé dans le port de la métempsycose. » Ses amis ne partagent passa joie et se moquent même de lui.

Un jour, dans une ménagerie, la ressemblance étonnante desgestes d’un singe avec ceux des hommes le pousse à l’acheter. Il y voit lapossible incarnation d’un être humain et veut l’observer pour déceler dessignes d’une existence antérieure. Ce nouvel habitant n’est pas bien accueillipar la domestique. Le savant développe en parallèle une autre lubie, et refusedésormais de manger de la viande, chose qu’il adorait auparavant. En effet, lemanuscrit l’interdit puisque cela pourrait être considéré, selon la doctrinequ’il expose, comme du cannibalisme. La folie commence à gagner Gloss, qui selance dans des calculs pour savoir quelle forme revêt aujourd’hui l’auteur dumanuscrit. Il lance même une annonce dans les journaux. Mais un soir d’orage,alors qu’il remonte dans sa chambre, il découvre son propre double assis à sonbureau, de dos, en train de lire le manuscrit. L’illusion est parfaite, jusqu’àce que la créature se retourne, et se révèle être le singe. Le signe est clair: c’est lui, le singe, l’auteur qu’ilrecherchait désespérément ! Héraclius Gloss devient alors l’esclave de cettecréature, et le traite avec grand respect : « Et le singe se laissait faire, calme comme un dieu qui reçoitl’hommage de ses adorateurs. »

         La folie dudocteur éloigne ses amis, qui viennent moins souvent le voir. Un jour, HéracliusGloss assiste à un petit jeu sadique de la cuisinière : elle a attaché lesinge à une chaise et lui montre de la nourriture qu’elle mange devant lui. Lesavant parvient à retenir au dernier moment son singe qui, ayant réussi à selibérer, s’apprête à sauter sur la méchante femme. Il lui administre unecorrection qui met l’animal dans une rage plus grande encore. Le singe s’enfuitavec le manuscrit dont il transforme les pages en projectiles. Héraclius estscandalisé et, ayant réussi à mettre le singe hors d’état de nuire, il revientchez lui avec le précieux livre en maudissant son erreur. L’auteur de tellesthéories n’aurait pas pu se comporter de la sorte. Il confie le lendemain samésaventure à ses deux amis, qui se moquent à nouveau de lui. Mais l’un d’euxémet une plaisanterie qu’Héraclius va prendre au sérieux : peut-être est-ce lui,Héraclius Gloss, l’auteur du manuscrit ? Ces paroles agissent comme unerévélation sur le savant.

         Gloss décidealors de protéger tout animal qui entre sous son toit. Sa bonne colporte sanouvelle lubie à travers la ville, et ne parle plus que de sa foliegrandissante. Un jour, il voit un chat qui se noie dans la rivière, et que desenfants lapident en riant ; il plonge sauver la créature. Par contre, ilne fait rien pour l’enfant qui de terreur s’est ensuite jeté à l’eau. C’en esttrop pour la population, qui l’accable et pousse les autorités à le faire internerdans un asile. Là, Héraclius rencontre Dagobert Félorme qui a l’air, comme lui,d’avoir toute sa tête. Ils discutent puis abordent le sujet de la métempsycose :tous deux se révèlent persuadés d’être l’auteur du manuscrit : « C’est moi qui fus Pythagore »disent-ils tour à tour. Leur différend les conduit à en venir aux mains. Aprèscette aventure, le savant réfléchit à cette histoire puis s’assagit ; il finitpar sortir de l’asile. Revenu chez lui, il découvre sa demeure inchangée : sadomestique y a laissé les animaux s’installer selon leur bon vouloir. Pris derage contre eux, contre la source de son malheur, Héraclius Gloss les tue tous.

Sa vie a bien changé. Dès qu’il sort dans la rue, lesenfants le pourchassent en criant qu’il est l’ami des bêtes ; les gensmurmurent sur son passage. Héraclius commence alors à mener une guerre acharnéecontre la gent animale, avec une telle force que les autorités le reconduisentà l’asile. Là, il retrouve son désormais ennemi Dagobert, contre qui il entameune guerre sans merci : l’asile se transforme vite en champ de bataille,où les partisans de chaque camp s’administrent de belles corrections à chaquefois qu’ils se rencontrent.

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