Le portrait de Dorian Gray

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Résumé

L’intrigue s’ouvre sur un jardinanglais à la belle saison, où deux amis, Lord Henry, parfois appelé Harry, undandy hédoniste, et Basil, un ami peintre, se reposent à l’ombre d’une glycine.Lord Henry et Basil parlent alors de la beauté du tableau en cours deréalisation du peintre, lequel explique que cette œuvre contient trop de sapersonne pour être montrée au public. Durant cette explication, il évoque la relationparticulière qu’il entretient avec son modèle, un jeune homme d’une extrêmebeauté. Lord Henry, homme décadent fasciné par la beauté, se montre intéressépar ce jeune homme et demande à rester durant le temps de pose à venir pour lerencontrer.

Harry engage alors avec lemodèle, Dorian Gray, une conversation sur la beauté, la jeunesse et leursaspects éphémères, tout un discours corrupteur qui persuade le jeune homme qu’illui est loisible de tout faire. Le jeune homme, jusqu’alors naïf, influençable,interpelé par les propos du dandy, prend pleinement conscience de leur justesselorsque Basil lui dévoile son portrait achevé. Ce portrait conservera toujourssa beauté, pense-t-il alors, tandis que la sienne se flétrira. Il ressent unecertaine jalousie envers le tableau et émet le vœu que son portrait vieillisseà sa place.

Lors d’une visite chez sononcle, Harry découvre qu’une de ses relations, tante Agatha, connaît ce DorianGray et qu’il est même le protégé de cette femme mondaine. Il se rend donc àl’une des soirées qu’elle organise et y retrouve Dorian. Ils entament alors uneconversation sur les paradoxes de la thèse d’Harry. Par la suite, Harry, Basilet Dorian continuent de se voir régulièrement.

Un peu plus d’un mois aprèsleur rencontre, Dorian annonce à Harry qu’il est tombé amoureux d’une jeuneactrice, Sybil Vane, et lui annonce son intention de l’épouser. De son côté, Sybilannonce à sa famille sa volonté de se marier. Son frère lui exprime sonmécontentement et sa mère la met en garde, mais Sybil se laisse néanmoinsdévorer par la passion. Dorian emmène Harry et Basil la voir jouer, mais lorsde la représentation, le jeu de Sybil est effroyable. À la fin de la pièce,Dorian va dire à Sybil qu’il ne peut pas l’aimer après une si mauvaiseprestation alors que c’est son talent sur scène qui l’avait charmé. Il lalaisse seule avec son chagrin.

Le lendemain, alors qu’il passedevant son portrait, Dorian remarque qu’il a changé, il lui trouve uneexpression de cruauté toute nouvelle. Il se souvient alors de son souhait etprend peur à l’idée qu’il puisse s’être réalisé. Il décide d’aller retrouver Sybilpour s’excuser et l’épouser malgré tout, mais Lord Henry lui apprend le suicidede la jeune femme. À son grand étonnement, il éprouve assez peu d’émotions etrelativise la situation en se disant qu’elle a eu une belle mort. L’âme deDorian, représentée sur le tableau, commence alors à se noircir : elle aperdu son innocence.

Basil rend visite à Dorian pourlui demander d’exposer le portrait qu’il a fait de lui, mais Dorian refuse etprend peur à l’idée que son secret ne soit découvert. Il cache donc le portraitdans une pièce fermée à clé et refuse catégoriquement à Basil de poser ànouveau pour lui. Dans le même temps, Lord Henry offre un roman sombre quifascine Dorian et change sa conception de la vie. Dorian commence alors une vieoù le plaisir est roi, se rendant dans de sombres recoins de Londres pour fumerde l’opium et s’adonner aux plaisirs du corps. Il s’entoure d’objets recherchéstels que des pierres précieuses, des étoffes et des parfums. Le tableaucommence à porter les marques de la décadence de l’homme qu’il est devenu et s’ydessine alors un homme laid, ravagé.

Basil, ayant eu vent desrumeurs courant sur Dorian, vient lui faire la morale. Le jeune homme finit parlui avouer son secret et lui dévoile la toile telle qu’elle est devenue, queson auteur peine à reconnaître. Dorian ressent alors une haine immense enverscelui qui a engendré cette peinture de son âme et assassine Basil avant defaire disparaître le corps avec l’aide forcée d’Alan Campbell qu’il faitchanter, un ancien ami chimiste qui se suicidera ensuite.

Peu de temps après, Dorian seretrouve par hasard dans le même bar à opium que James Vane, le frère de Sybil.James le reconnaît au surnom que lui donnent les filles de joie et le suit à sasortie du bordel. Il l’attaque mais Dorian lui fait remarquer qu’il ne peutêtre celui qui a causé le suicide de sa sœur : il est trop jeune pourcela, l’affaire s’est déroulée il y a plus de quinze ans et il paraît en avoirvingt. James est convaincu et Dorian s’en sort indemne ; cependant, Jamesapprend finalement qu’il s’agissait bien de Dorian et celui-ci vit désormaisdans la peur d’être retrouvé pour ses crimes. Peu de temps après, lors d’une partiede chasse en province, James Vane est abattu et les craintes de Dorian setrouvent dès lors apaisées.

Mais après cet événement, Doriandécide de s’amender, de chercher la rédemption. Après s’être forcé à accomplirune bonne action, il court contempler son image dans le tableau mais ildécouvre que sa laideur s’est teintée des nuances de l’hypocrisie. Dans un actede désespoir, il plante le même couteau qui a servi à tuer Basil dans la toile,espérant ainsi être délivré de ce constant rappel de ses mauvaises actions.Lorsque les autorités découvrent le corps d’un vieillard, on ne peut identifierDorian qu’à ses bagues. À côté de lui, le tableau a pour sa part retrouvé toutesa beauté du premier jour.

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