Hamlet

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Résumé détaillé

Acte I

 

            La pièce se passe au Danemark. Francisco, soldat de laGarde, se trouve à son poste de sentinelle, sur les remparts. Bernardo,officier, vient prendre la relève. Il accueille à ses côtés Marcellus,également officier, et surtout Horatio, ami et confident du prince Hamlet, quivient exceptionnellement passer la nuit avec eux, car les officiers affirmentavoir vu, deux nuits consécutives, le fantôme du roi Hamlet – affirmation faceà laquelle Horatio demeure totalement incrédule. Mais alors que Bernardodétaille les circonstances de ces apparitions, le spectre se montreeffectivement. Horatio veut l’interroger mais celui-ci se montre offensé parses questions et disparaît. Horatio conclut que cette apparition est un trèsmauvais présage pour l’État, et informe les officiers que le pays se prépare àfaire la guerre contre la Norvège. Quelque temps auparavant, Fortinbras, roi deNorvège, a défié le roi Hamlet au combat. Le roi Hamlet a remporté le combatet, ce faisant, il a pris, comme le voulaient les règles du duel, possessiondes terres du vaincu. Mais le fils du roi Fortinbras est en train de former unearmée pour reprendre les terres de son père par la force. Le spectre reparaît.Les trois humains essaient de le retenir mais il disparaît au chant du coq. Ilsdécident d’aller raconter au prince Hamlet ce qu’ils ont vu.

            Claudius, qui, à la suite de la mortde son frère Hamlet, est devenu roi à sa place, annonce qu’il a sans attendre –et sans respect pour les convenances – pris la reine Gertrude, sa belle-sœurveuve donc, pour épouse. Il envoie également Cornélius et Voltimand, membres duConseil, négocier avec le frère du roi Fortinbras, lui-même devenu roi deNorvège, en espérant qu’il soit plus raisonnable que son neveu. Puis Claudiusautorise Laërte, fils du conseiller de la Couronne Polonius, à retourner enFrance, d’où il est venu pour assister au couronnement. En revanche, il refuseque le prince Hamlet retourne étudier à Wittenberg. Il insiste vivement, eninvoquant comme principal argument l’inéluctabilité de la mort, pour que le jeunehomme sorte de son deuil.

Le prince, seul en scène, extériorise toute son amertume : il estécœuré de voir sa mère si vite remariée. Viennent Horatio et les deuxofficiers. Ils informent le prince de leur découverte, lequel veut voir lespectre de ses yeux. Ils se donnent rendez-vous le soir même.

            Laërte, avant de repartir pour laFrance, met en garde sa sœur Ophélie contre Hamlet : ce dernier arécemment fait des avances à la jeune femme, mais elle ne doit pas les prendretrop à cœur ; en effet, un futur roi ne peut pas choisir son épouse à saguise. Leur père Polonius paraît et se montre encore plus sévère que Laërte àl’égard d’Hamlet – il finit par interdire qu’Ophélie et Hamlet se voient.

            La nuit est tombée. Hamlet, sur lesremparts avec Horatio et Marcellus, condamne les manières grossières deClaudius. À ce moment, le spectre apparaît. Hamlet essaie de l’interroger, maisle spectre, pour seule réponse, lui fait signe de le suivre. Malgré Horatio etMarcellus qui essaient de le retenir, Hamlet s’exécute. Ses deux compagnons,inquiets, les suivent. Marcellus s’exclame en sortant : « Quelquechose est pourri dans le royaume de Danemark » (“Something is rotten inthe state of Denmark”).

            Le spectre révèle au prince Hamletqu’il est bel et bien son père, et l’implore de le venger. On raconte que leroi Hamlet a été mordu par un serpent venimeux – le spectre dément : c’estClaudius qui l’a tué. Hamlet s’engage à venger son père, et fait jurer à Horatioet Marcellus, sans les informer de ce que le spectre a dit, de garderstrictement secret tout ce qu’ils savent. Il les prévient qu’en outre il joueradésormais le fou en public et qu’ils ne devront pour rien au monde manifesterun quelconque signe de complicité.

 

            Acte II

 

            Polonius charge Reynaldo, l’un de ses serviteurs, deremettre de l’argent et des papiers à son fils. En même temps, il lui expliquecomment procéder pour espionner Laërte le plus discrètement possible, car saconduite est très relâchée, et Polonius aimerait savoir dans quelle mesure.Ophélie entre et informe son père que Hamlet s’est comporté comme un foufurieux avec elle depuis qu’elle a refusé ses avances. Polonius se rend comptequ’il s’est trompé et qu’Hamlet est profondément amoureux. Il décide d’eninformer Claudius.

            Claudius accueille Rosencrantz etGuildenstern, amis d’enfance de Hamlet, dans l’espoir qu’à leur contact Hamletreprenne ses esprits. Polonius entre et annonce deux bonnes nouvelles :les négociations avec le roi de Norvège se sont bien passées – celui-ci acontraint son neveu à utiliser l’armée mobilisée contre la Pologne et noncontre le Danemark – et il croit avoir trouvé l’origine du changement deHamlet. Ainsi, il explique ce qu’il sait des sentiments de Hamlet à l’égardd’Ophélie. Claudius et Gertrude ont du mal à y croire, et Polonius proposed’organiser une rencontre entre Hamlet et Ophélie, afin que le roi, en lesespionnant, puissent avoir confirmation de ce qu’il affirme.

Hamlet paraît, un livre à la main. Polonius va lui parler entête-à-tête et le questionne sur ce qu’il lit ; Hamlet, qui fait semblantde ne pas le reconnaître, répond : « Des mots, des mots, desmots » (“Words, words, words”). Polonius admire Hamlet car il le trouve àla fois extrêmement lucide et absolument fou, puis sort.

Hamlet est rejoint par Rosencrantz et Guildenstern. Il comprendimmédiatement qu’ils ne sont pas là de leur plein gré, mais que ce sontClaudius et sa mère qui les ont fait venir. Il leur décrit sa mélancolieprofonde. Les deux amis annoncent qu’ils ont amené avec eux une troupe decomédiens avec qui Hamlet aimait s’amuser. La troupe entre, introduite parPolonius. Hamlet les teste, puis leur demande de bien vouloir jouer Le Meurtrede Gonzague le lendemain, avec un ajout de sa fabrication.

Seul en scène, Hamlet s’en veut de ne pas presser la vengeance de sonpère avec plus d’ardeur, puis dévoile son plan : il ne veut pas s’enprendre à Claudius sans avoir de preuve de sa culpabilité ; ainsi il achoisi de faire jouer une pièce qui raconte, de manière indirecte, la mêmehistoire que celle qu’ils sont en train de vivre. S’il sent que la pièce faittiquer Claudius, il saura qu’il doit agir.

           

            Acte III

 

            Rosencrantz et Guildenstern avouent à Claudius qu’ilsn’ont pas réussi à éclaircir le mystère du mal de Hamlet, mais qu’ils sontparvenus à le faire sortir un peu de son abattement en lui amenant une troupede comédiens. Ils convient Claudius et Gertrude à la représentation. Les amisde Hamlet sortent et laissent place à Polonius, qui vient pour mettre en placeson stratagème : il va faire se rencontrer Ophélie et Hamlet devant lesyeux de Claudius caché.

Ophélie fait mine de lire en solitaire. Hamlet entre et proclame safameuse tirade du « être ou ne pas être » (“to be or not to be”).Ophélie fait comprendre à Hamlet qu’elle est désormais disposée à recevoir sesavances, mais Hamlet déverse sur elle un flot de paroles furieuses et larépudie en même temps qu’il répudie tout le genre féminin et même par extensiontout le genre humain. Il sort, laissant Ophélie accablée. Claudius, qui craintque le mal de Hamlet ne soit cause d’instabilité, décide de l’envoyer enAngleterre. Polonius demande un délai : il faut d’abord que Gertrude essaiede savoir, de la bouche de Hamlet, ce qui ne va pas. Si elle échoue, on serésoudra à l’envoyer en Angleterre.

            Mais l’heure de la représentationapproche. Hamlet donne des indications de jeu aux comédiens puis s’entretientavec Horatio : Hamlet tient à ce qu’en même temps que lui Horatio scrutele visage de Claudius pendant la pièce pour y guetter un signe de culpabilité.Entrent Claudius, Gertrude, Polonius, Ophélie, Rosencrantz et Guildenstern pourassister à la pièce, qui commence bientôt. Comme prévu, elle singe l’histoiredu roi Hamlet. Le prince n’arrête pas de commenter le tout avec arrogance. Aumoment où le traître de la pièce empoisonne le roi de la pièce, Claudius s’enva. La représentation est interrompue, tout le monde sort, sauf Hamlet etHoratio, exaltés par la réaction sans équivoque de Claudius. Polonius vientchercher Hamlet car sa mère veut s’entretenir en privé avec lui.

            Claudius ordonne à  Rosencrantz et Guildenstern d’escorter Hamleten Angleterre dans les plus brefs délais. Seul en scène, Claudius extériorisesa culpabilité. Hamlet le surprend en train de prier. Il hésite à le tuer, maispréfère finalement attendre de lui enlever la vie à un moment plus propice, oùle traître ira à coup sûr en enfer. La pièce joue constamment sur le report del’acte de vengeance. Les hésitations de Hamlet se manifestent à l’occasion demonologues célèbres qui font du jeune homme le type du personnage plein dedoutes, mélancolique, velléitaire, et toute la pièce repose sur cette mécaniquede l’hésitation, de l’irrésolution.

            Hamlet rejoint sa mère ;Polonius se cache derrière un rideau pour observer la discussion. Comme Hamletse fait de plus en plus virulent, exprimant à sa mère le dégoût qu’elle luiinspire, Gertrude craint une attaque physique et Polonius se manifeste. Hamletcroit que c’est Claudius qui est caché et il plante son épée dans le rideau. Lespectre apparaît de nouveau et rappelle à Hamlet sa mission ; il demeurecependant invisible à Gertrude. Hamlet dévoile qu’il fait semblant d’être foudepuis le début, et il demande à Gertrude de le révéler à Claudius.

 

            Acte IV

 

            Gertrude annonce le meurtre de Polonius par Hamlet àClaudius, mais ne dit rien de la folie simulée de son fils. Claudius, bouleversé,demande à Rosencrantz et Guildenstern d’aller récupérer le corps de Polonius,que Hamlet a emporté avec lui, pour lui donner des funérailles dignes.

            Rosencrantz et Guildensterndemandent à Hamlet ce qu’il a fait du cadavre. Hamlet refuse de répondre, etdemande à voir le roi.

            Hamlet finit par révéler à Claudiusoù il a caché le corps. Claudius ordonne le départ immédiat de Hamlet, qui seplie à cette exigence. Seul en scène, Claudius révèle qu’il a ordonné queHamlet soit exécuté dès son arrivée en Angleterre.

            Le prince Fortinbras, en chemin pourattaquer la Pologne, passe dans les environs avec son armée. Hamlet discuteavec le capitaine de l’armée et en reste tout sonné : il disserte alors,seul en scène, sur la vanité de la guerre.

            Ophélie, à l’annonce de la mort deson père, devient folle. Elle paraît sur scène et ne fait que chanter eténoncer des préceptes sibyllins. On essaie de la comprendre, en vain. À peineest-elle sortie qu’entre Laërte, venu venger son père. Claudius essaied’expliquer qu’il n’est pour rien dans la mort de Polonius.

            Horatio reçoit une lettre de Hamlet,qui affirme avoir été enlevé par des pirates alors qu’il voguait versl’Angleterre.

            Claudius avoue à Laërte que Poloniusa été tué par Hamlet. Par lettre, Hamlet annonce qu’il va revenir. Laërte etClaudius mettent alors en place un plan pour le mettre hors d’état denuire : ils prévoient d’arranger un combat à l’épée prétendumentsymbolique entre Hamlet et Laërte pour régler leur affaire. Mais il est prévuque Laërte enduira son épée de poison pour que la moindre blessure tueHamlet ; et au cas où Hamlet serait meilleur que Laërte à l’escrime,Claudius proposera une coupe empoisonnée au vainqueur. Gertrude entre etannonce qu’Ophélie a été retrouvée noyée.

 

            Acte V

 

            Tandis qu’ils creusent la tombe d’Ophélie dans lecimetière, les fossoyeurs se demandent s’ils ne devraient pas la creuserailleurs – sa mort ressemble beaucoup à un suicide, et un suicide ne mérite pasun enterrement chrétien. Hamlet et Horatio entrent et viennent discuter avecles fossoyeurs, qui refusent de leur dire à qui appartient la tombe qu’ils sonten train de creuser. Hamlet trouve le crâne de Yorick, un bouffon qui l’amusaitbeaucoup quand il était enfant. À nouveau, Hamlet prend acte de la vanité del’existence au cours d’un monologue célèbre cousu de réflexions d’ordrephilosophique. La procession pour l’enterrement d’Ophélie arrive. Hamletreconnaît la dépouille d’Ophélie. Il surgit devant Laërte tandis que celui-ci esten train de faire ses adieux à sa sœur, et déclare son amour ardent à la morte.Les deux hommes se battent. On les sépare. Hamlet fuit. Claudius rappelle àLaërte qu’ils ont un plan et qu’il vaut mieux prendre son mal en patience.

            Hamlet explique à Horatio comment ila déjoué le plan qu’on avait mis en place contre lui en Angleterre et latrahison de Rosencrantz et Guildenstern que le plan impliquait. Il estinterrompu par un messager qui vient déclencher le duel entre Hamlet et Laërte.Claudius annonce à Hamlet que s’il l’emporte, il pourra boire dans la coupe duvainqueur. Le duel commence. Hamlet a le dessus et touche Laërte par deux fois.Gertrude boit la coupe à sa place. Laërte parvient à blesser Hamlet, mais dans laconfusion du combat, les deux duettistes échangent leurs épées, et Hamlet à sontour finit par toucher Laërte avec l’épée empoisonnée. Gertrude meurt endéclarant que la coupe était empoisonnée. Laërte révèle le stratagème à Hamletqui, furieux, force Claudius à boire à la coupe du vainqueur en le menaçant deson épée. Claudius meurt. Hamlet et Laërte se pardonnent, puis Laërte meurt,suivi de Hamlet qui a le temps de faire promettre à Horatio de ne pas sesuicider, mais au contraire de vivre aussi longtemps que possible pour raconterson histoire à qui voudra l’entendre. Il révèle aussi qu’il aimerait que leprince Fortinbras devienne roi du Danemark. Fortinbras entre, vainqueur des Polonais,accompagné d’ambassadeurs anglais qui annoncent la mort de Rosencrantz etGuildenstern. Horatio lui raconte l’histoire du prince Hamlet et Fortinbrasordonne que Hamlet reçoive les mêmes honneurs qu’un soldat mort au combat.

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