L’énigme des Blancs-Manteaux

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Résumé

Nicolas Le Floch est un enfant qui a été trouvé dans une église de Guérandeen Bretagne. Il a été élevé par son tuteur, le chanoine Le Floch, et protégépar son parrain le marquis de Ranreuil. Il a fait des études chez les jésuitesafin de devenir clerc de notaire. Un jour, il part pour Paris, muni d’unelettre de recommandation écrite par M. de Ranreuil (qui souhaite égalementl’éloigner de sa fille Isabelle) à destination du lieutenant général de lapolice du roi, M. de Sartine. Ce dernier emploie d’abord Nicolas Le Floch àdiverses tâches, ce qui lui permet de découvrir le monde de la police et ducrime. Au bout de quelques mois, il lui confie une enquête qui va se révélerdes plus délicates.

L’action du roman se déroule pendant la période du carnaval, en février1761. Nicolas Le Floch, nouvellement arrivé à Paris, passe ses premières nuitsdans un couvent avant que M. de Sartine ne l’envoie se loger chez lecommissaire Lardin. Ce dernier habite avec sa seconde épouse Louise, sa filleMarie – née d’un premier mariage – et leur cuisinière, Catherine, dont Nicolasfinira par se rapprocher. Sartine soupçonne Lardin de se livrer à de louchestrafics.

Un jour, un cadavre est découvert près de l’ancien gibet deMontfaucon : tout porte à croire que c’est celui de Lardin, qui a disparu.Nicolas se voit confier l’enquête, il fait alors des recherches avec l’aide del’inspecteur Pierre Bourdeau. Selon lesinformations de la tenancière d’un bordel – le Dauphin Couronné – qu’on appelle« La Paulet », le chirurgien de marine Semacgus et Lardin auraientété vus ensemble le soir de la disparition de celui-ci. Là, Lardin s’est pris de querelle avec un cousin de sa femme, le docteurDescart. Puis, il a disparu. Le Floch va trèsvite en déduire que le commissaire a été assassiné. Ses recherches lui font découvrir que Lardin jouait gros à certaines tablesde jeu et qu’il était criblé de dettes. Nicolas découvre qu’il était victimed’un chantage exercé par Mauval – un redoutable membre de la pègre parisienne –à cause de ses dettes de jeu. Ce même soir, le serviteur de Semacgus,Saint-Louis, a également disparu. Nicolas apprend également que Semacgus etDescart entretiennent une liaison avec Louise, la femme du disparu. Il découvreen outre que Louise est une ancienne prostituée que Lardin a rencontrée à lamaison de plaisir qu’il fréquentait. Par ailleurs, pour ajouter à l’intrigue,il apprend que Descart a détourné l’héritage de Louise afin d’instituer MarieLardin comme sa seule légataire.

Nicolas doit soudainement mettre en suspens son enquêtependant quelques jours. En effet, il est contraint de retourner en Bretagne carle chanoine qui l’a élevé est en train de mourir. Il fait donc le voyage pourarriver à temps et profiter des derniers instants avec celui qui en quelquesorte fut son père de cœur et d’adoption ; son décès l’attriste fortement.Il profite de son séjour breton pour revoir sa bien-aimée Isabelle, la fille deson parrain, mais le marquis de Ranreuil les surprend enlacés et décide dechasser le jeune homme à tout jamais. Nicolas, amer, rentre à Paris en méditantsur son passé et son enfance qui prend fin définitivement. Il se souvient decette époque remplie d’insouciance, du regard chaleureux de son tuteur, desattentions maternelles de sa nourrice et des parties de chasse dans les forêtsde Guérande.

Monsieur de Sartine se voit obligé de révéler à Nicolas, de retour à Paris,le fond de l’histoire dans laquelle ils sont lancés : il s’agit d’uneaffaire d’État. Au cours d’une opération de police, le commissaire Lardin a saisides papiers de la plus haute importance impliquant de très hauts personnages etcontenant des informations vitales sur la politique extérieure du royaume. Ilappartient à Nicolas de retrouver ces papiers. Le roi lui-même suit cetteaffaire personnellement.

Nicolas Le Floch enquête, fréquente les sphères aristocratiques comme lesbas-fonds de la capitale, et apprend son métier de policier. Surtout, il est encontact permanent avec la violence et la mort, ce qui est assez difficile pourlui : Mauval tente de l’assassiner à plusieurs reprises. Au cours d’uneperquisition chez Lardin, Nicolas Le Floch et Pierre Bourdeau découvrent unsouterrain qui court de la cave de la maison jusqu’au monastère voisin des Blancs-Manteaux.Dans ce souterrain : un cadavre, dévoré par les rats. On pense que c’estcelui du commissaire Lardin. Entretemps, le docteur Descart a été assassiné, ettous les soupçons se portent sur Semacgus. Quant à Marie Lardin, elle adisparu. Nicolas la retrouve séquestrée par son odieuse marâtre au Dauphin Couronné où on la destinait àla prostitution. Il la délivre et tue Mauval dans un combat singulier. Il esttemps de réunir les protagonistes devant M. de Sartine et livrer les coupablesà la justice. En une implacable démonstration, Nicolas Le Floch explique queLardin a voulu simuler sa disparition afin d’échapper à ses dettes dejeu : deux hommes de main auraient assassiné le pauvre Saint-Louis etauraient fait passer son cadavre pour celui du commissaire. Cependant, LouiseLardin a profité de la situation pour se débarrasser de ceux qui la gênaient :elle empoisonne son mari, assassine son amant Descart et fait peser les soupçonssur son autre amant Semacgus. Elle se débarrasse de sa belle-fille pourrécupérer l’héritage de Lardin et celui de Descart. Se voyant démasquée, LouiseLardin se suicide.

Quant aux fameux papiers, le commissaire Lardin les a cachés en un endroitsecret, en semant trois indices énigmatiques pour aider à les retrouver.Nicolas Le Floch les retrouve et les remet à M. de Sartine. La réussite esttotale, si bien que Nicolas est reçu à la cour par Sa Majesté en personne, quilui apprend qu’il est en fait le fils naturel de son parrain, le marquis deRanreuil, et qu’il est en droit d’user de ses privilèges de noblesse. Nicolasdécline cet honneur et se voit confier un office de commissaire de police auChâtelet.

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