L'immoraliste

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Deuxième partie

Ils s’installentdonc à la propriété de la Morinière, en Normandie. Michel y retrouve ses souvenirsd’enfance et un vieux garde, Bocage, qui aménage petite à petit la maison pourla rendre confortable. Marceline annonce qu’elle est enceinte. Michel passe desjours tranquilles, s’occupant de Marceline et reprenant doucement son travail.Il se calme au contact de la terre et des récoltes, qui pour lui ontsymboliquement dompté la force sauvage de la nature. Ce calme le fait se leurrersur sa vraie nature et ses vrais désirs. Il passe beaucoup de temps avecBocage, l’écoutant parler des comptes et des aménagements ; sa façon delui parler l’irrite beaucoup.

Peu de temps aprèsil apprend que le fils de Charles, qui a dix-sept ans, va revenir au domaineaprès avoir travaillé dans une ferme modèle. Ils font connaissance : c’estun jeune homme frais, sain et spontané qui lui plaît immédiatement. Il vient levoir de lui-même pour vérifier les travaux faits sur la mare qui fuit :ils deviennent camarades après avoir pêché pieds nus dans la vase les dernierspoissons du fond de la mare. Le lendemain ils se revoient, et Michel parcourtses terres avec lui. Il découvre de nombreuses choses qu’il ignorait, notammentque beaucoup d’argent part en réparations, que les cultures sont mal faites etque de nombreuses terres sont en jachère. En somme, ses terres mal cultivéesperdent lentement de leur valeur. Charles lui livre d’autres détails techniquessur la mauvaise exploitation de ses terres qui le font réfléchir à la façon deles gérer. Il élaborent ensemble une stratégie pour forcer les fermiers soit à payerle fermage plus cher, soit à rendre leurs terres laissées en jachère.

Michel visite sessix fermes, dont la Valterie. Il commence à découvrir qu’on le dupe deplusieurs façons, notamment en lui réservant une étable factice ou en luiprenant les meilleures bêtes. On essaye même de lui enlever un beau chevalqu’on dresse de façon à le rendre violent. Mais Charles découvre l’imposture etse charge de le dresser. Michel adopte ce cheval et passe des matinées entièresà le monter avec Charles, tout en s’occupant de la préparation de ses courspour le Collège de France l’après-midi.

Un jour deuxfermiers viennent renouveler leur bail et demander une diminution du loyer. Michelleur demande soit de céder leurs terres en jachère, soit de payer plus. Lanégociation se finit par une menace mise à exécution : leur départ. Michelse retrouve donc, seulement aidé de Bocage et de Charles, avec plus de cent hectaresà gérer. Pendant quelque temps il passe son temps à parcourir ses terres et àpréparer leur exploitation, en même temps qu’il passe du temps avec Marceline.Puis vient octobre et Bocace engage deux fermiers. Charles, au grand regret deMichel, repart dans la ferme modèle. Michel part à Paris avec Marceline.

Ils louent unappartement assez cher, ce qui inquiète Marceline, mais Michel la rassure endisant qu’ils auront plus de revenus avec les nouvelles terres. Ils ontbeaucoup de visites, ce qui épuise Marceline et met Michel dans la peau d’unpersonnage qu’il n’est plus, l’archéologue et l’érudit. Il se sent mal à l’aiseet sent l’impossibilité de communiquer ce qu’il est devenu. Il sent que sescours sont incompris. C’est alors qu’il va se rapprocher de Ménalque(personnage aussi présent dans un autre roman de Gide), une personne libre,sans attaches aucune, modèle de la vie libre et sans contrainte. Il leconnaissait déjà avant, mais ce n’est que maintenant qu’il fait vraimentconnaissance avec lui.

Il va lerencontrer à la sortie d’un de ses cours : Ménalque est alors dans uneposition difficile, visé par un procès à scandale, mais ne semble pas s’enpréoccuper. Ils lient connaissance, deviennent amis. Ménalque lui rappellel’incident du ciseau, et le fait réfléchir sur la notion de« propriétaire ». Ménalque devient une sorte de figure de la libertéet de la non-possessivité pour lui, un modèle inatteignable. Il compare sontravail de recherche (impliquant des documents nouveaux trouvés en Italie) à lavie de Ménalque et se trouve largement inférieur à lui en termes de capacité àvivre véritablement.

Un jeudi, le jourdes visites chez Michel et Marceline, Ménalque va leur rendre visite. Il estalors revenu en grâce auprès du public. Michel et lui se rendent compte à quelpoint ils tiennent l’un à l’autre. Ménalque doit partir pour un long voyage etlui demande de venir passer la nuit avant son départ avec lui, ce que Michelaccepte avec joie. Cependant, Marceline commence à aller moins bien. Un certainDocteur Tr. s’alarme de son état et lui prescrit un nouveau régime alimentaire.Michel soigne alors sa femme de la même façon qu’elle l’a soigné, tentant ausside la rassurer. Le soir de la promesse de tenir compagnie à Ménalque vient, et Michelpart, laissant sa femme à une garde-malade. La soirée se passetristement : ils boivent, et Michel envie la vie de Ménalque, qui nepossède rien et ne fait confiance qu’au présent. Ménalque aurait voulu l’ameneravec lui en voyage, mais il voit que Michel s’est installé dans sa vie.L’enfant est en effet à venir dans deux mois. C’est la venue de cet enfant, etseulement cela, qui réconforte Michel relativement à l’importance et à lavaleur de sa propre vie.

Hélas, il découvreen rentrant chez lui au matin que l’état de Marceline s’est aggravé et qu’ellea fait une fausse couche. Cette nouvelle le fait se sentir triste, vide, et lelance dans une quête de lui-même bien plus forte encore qu’auparavant :qu’a-t-il toujours voulu être ? Qu’est-ce qui le retient encore à sa vieactuelle ?

Peu de tempsaprès, la phlébite de Marceline s’aggrave en embolie. Il a réellement peur poursa vie pendant toute une nuit. Peu de temps après cette nuit, elle réclame sonchapelet. La même scène de conflit se reproduit que quand il était malade etqu’elle voulait prier pour lui. Il quitte la pièce en colère.

Marceline insistepour revenir en été en Normandie à la propriété de la Morinière. Là il retrouveses terres avec bonheur ; des amis venant pour rester avec Marceline, il atout le loisir de les parcourir. L’exploitation des nouvelles terres avancebien. Il va surtout rencontrer les paysans, qui le fascinent par leurs gesteset leurs émotions. Il s’attache aux gens imprévisibles et instinctifs, commePierre l’alcoolique. Il se fâche avec Bocace quand celui-ci renvoie Pierre.Charles revient, plus empesé et maladroit que l’été dernier. Michel n’a plus uneaussi bonne relation avec lui et regrette de se souvenir de lui tel qu’il étaitautrefois. Il doit cependant le revoir pour s’occuper de la coupe et de lavente des bois sur ses terres. Il se plaît à voir la duperie qu’on lui fait deretarder la coupe, de laisser les bourgeons pousser et de faire baisser lesprix. Il vient pour surveiller le travail, mais observe surtout de près lestravailleurs.

Il s’intéresse enparticulier à la famille Heurtevent, une famille bien particulière. Il se faittout raconter par Bute, un des jeunes fils de la maison : le père coucheavec la fille, et il battait la mère, qui en est morte ; il aidait aussises fils à violer les servantes et une des filles peut coucher avec n’importequi pour peu qu’elle ne le fasse pas chez elle. Il apprend aussi de Bute qu’onle braconne : il est amusé et surprend Alcide, le jeune garçon dénoncé parBute, en plein braconnage. Au lieu de le dénoncer, il lui demande de luiapprendre le braconnage et pratique ainsi pendant un certain temps le braconnagesur ses propres terres. Il se désintéresse peu à peu de ses cours à préparer –il a d’ailleurs refusé de renouveler son poste.

Dix des colletsqu’il a posés sont retrouvés et raflés. Comme récompense, il donne dix sous parcollet saisi, tandis que de l’autre main il donne cent sous à Bute pour refairedes pièges. Cela dure un certain temps. Bocace ne veut pas croire Bute qui lui racontetout, mais Charles s’énerve et menace de donner sa démission. Michel luidemande de vendre le domaine.

CependantMarceline rechute. Elle se doute qu’il ne l’aime plus comme avant, et il veutla rassurer en partant avec elle en vacances, se disant qu’ailleurs, les chosesiront mieux.

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