Vol de nuit

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Introduction

Le roman Vol de nuit d’Antoine de Saint-Exupéry paraît en 1931 accompagné d’une préface d’André Gide, et connaît immédiatement un grand succès. L’année de sa parution, il obtient le prix Femina. Cette œuvre est assez représentative de la littérature française de la première moitié du XXe siècle : Vol de nuit traite de la vie, de la profession et des sentiments d’hommes ordinaires, mais dont la grandeur est révélée par leurs actions, imprégnées de courage et d’humanité.

L’histoire se situe en Amérique du Sud dans les années 1930, première période historique de l’aviation. Le directeur de la filiale de l’Aéropostale de Buenos Aires, nommé Rivière, est un pionnier dans l’administration de vols nocturnes transportant le courrier d’Europe. Il est convaincu de la nécessité de rester fidèle à sa mission malgré les péripéties de la nature, ce qui coûte la vie à plus d’un de ses pilotes. Aussi le roman présente-t-il au lecteur deux visions des choses : celle du chef, qui a pour but d’organiser la livraison ponctuelle du courrier, et qui par conséquent est contraint de considérer les pilotes comme un « matériel humain » en quelque sorte ; et celle des aviateurs, sensibles, sujets à la peur, mais aussi emplis du sentiment du devoir, courageux et obéissants.

Comme le précise André Gide dans la préface, Saint-Exupéry écrit « en connaissance de cause » le témoignage de la vie des pilotes de ligne, en prenant pour matériau ses propres souvenirs et les récits de ses camarades. Le personnage de Rivière est inspiré de Didier Daurat, commandant aérien à l’Aéropostale et ancien patron de l’auteur, aviateur bien connu lui-même.

Le contexte historique particulier, le sujet précis de l’aviation postale et les personnages en proie à des incertitudes humaines qui peuvent concerner chacun de nous font la spécificité de Vol de nuit, qu’il sera intéressant d’étudier selon trois axes de lecture : le genre de l’œuvre, entre documentaire et épopée ; les personnages reflétant la condition humaine ; la philosophie poétique dont est empreint le roman. 

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