Vol de nuit

par

Rivière

Le directeur de l’organisation de transportde courrier, inspiré d’un personnage historique véritable, interpelle lelecteur par son apparente froideur, son insensibilité et son sens du devoir quiprime sur la valeur d’une vie humaine. Toujours coiffé de son chapeau ethabillé de son manteau, il ressemble à un « éternel voyageur » bienque lui reste à terre. Son aventure, c’est de parvenir à démontrer lasupériorité de l’aviation postale sur les voies ferrées et marines. De jour commede nuit, sans repos, il contrôle le travail de tous ses employés à qui ilinsuffle le sens du devoir ainsi que le courage de l’accomplir quelles quesoient les circonstances.

Dans la poursuite de sa mission, il se montreimpitoyable, parfois inhumain ; il ne tolère pas la faiblesse ni lapeur ; le seul sentiment qui compte pour lui est le devoir :« “Le règlement, pensait Rivière, est semblable aux rites d’unereligion qui semblent absurdes mais façonnent les hommes.” Il étaitindifférent à Rivière de paraître juste ou injuste. Peut-être ces mots-làn’avaient-ils même pas de sens pour lui. » Cependant, il ne fait pas seulement lesacrifice de ses hommes au nom du devoir, mais aussi de sa propre vie : « Il s’aperçut qu’il avait peu à peu repoussé vers lavieillesse, pour “quand il aurait le temps” ce qui fait douce la viedes hommes. »

Étrangement, il est plus admiré que craintpar ses employés. En effet, sa sévérité s’applique aux défaillances de sonsystème, et non pas aux hommes : lorsqu’il licencie un ouvrier qui atravaillé plus de vingt ans dans l’aviation de manière exemplaire, Rivière lefait « pour l’exemple » et en éprouve du remords par la suite. C’estun chef responsable qui a toute la confiance de ses subordonnés qu’il pousse audépassement de soi tout en ayant la conscience de l’importance de leur travail.Ses ordres nécessitent autant de courage pour être donnés que pour êtreexécutés.

Sa force de caractère est néanmoins mise à l’épreuvepar une douleur physique qu’il ressent au côté droit ; pris d’un spasme àplusieurs reprises, il est amené à réfléchir à la condition des hommes, au sortde ses pilotes, et à ses propres conceptions de la mort, de l’amour et de lavérité : « Nous agissons, pensait Rivière, comme si quelque chosedépassait, en valeur, la vie humaine… Mais quoi ? » Il se sentsincèrement décontenancé face à la femme du pilote disparu, et il est amèrementému de la mort de ce dernier. Rivière est un homme dur parce que sa missionl’exige, mais il reste un homme soucieux des autres.

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