La Chute de la maison Usher

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L’importance de La Chute de la maison Usher

La Chute de la maison Usher estd’une grande importance, non pas seulement en tant que texte central des œuvresen prose de Poe, mais comme origine d’un des grands styles de l’écritureaméricaine, le « southern gothic » (gothique du Sud).

Bien que le récit se passeévidemment dans une Europe imaginaire, où des maisons se bâtissent surd’anciens donjons, il n’y a rien d’assez spécifique pour qu’on puisse le localiserprécisément. Et comme Poe replace l’intérêt sur l’atmosphère et la psychologie,il découvre une façon d’écrire un gothique américain. Le gothique européenrepose beaucoup sur la longue histoire européenne : la présence de ruineset de châteaux, comme on n’en trouve pas aux États-Unis. Adapter un stylerenouant ainsi avec une histoire qui ne forme pas une base à l’identité dulecteur est évidemment difficile. Les légendes de l’histoire américaine onttoujours été optimistes : les pèlerins venant chercher refuge et libertéreligieuse, la lutte pour la liberté, etc. Il n’y a pas assez d’histoire, etpas assez d’historique macabre, pour donner un fondement à une écriturenationale gothique. Ce ne sera que bien plus tard que l’expérience des noirs oudes Indiens d’Amérique acquerra droit de cité, permettant aux Américains dereconnaître les taches sur leur histoire, et amènera une culpabilité surlaquelle méditer. En 1840, quand paraît LaChute de la maison Usher, tout cela est encore bien lointain, et il fautdonc trouver une nouvelle façon de terrifier les lecteurs. Les écrits de Poedeviendront donc le pivot permettant l’assimilation du genre gothique àl’expérience américaine.

« Le caveau dans lequel nous le déposâmes– et qui était resté fermé depuis si longtemps que nos torches, à moitiéétouffées dans cette atmosphère suffocante, ne nous permettaient guèred’examiner les lieux – était petit, humide, et n’offrait aucune voie à lalumière du jour »

Un quart de siècle aprèsla parution du récit, quinze ans après la mort de Poe, la Guerre de Sécessionaura fait chuter l’ascendance quasi aristocratique des états du Sud. De cettechute naîtra le « southern gothic », car elle donne aux États-Unis unéquivalent aux châteaux et ruines de l’Europe, et à ses famillesaristocratiques. Les propriétaires de plantations soudainement ruinés par lalibération des esclaves se prêteront admirablement aux nécessités gothiques. Onpeut en faire des maîtres sadiques torturant des esclaves, ou les descendantsde ceux-ci rongés par la culpabilité, leur donner des bâtards mulâtres, enfaire des incestueux, le tout dans un décor de plantations ruinées sur lesquellesla nature reprend lentement ses droits. On trouve facilement des fantômes dansde telles conditions, où le passé pèse. Les auteurs retrouveront l’atmosphèreinquiétante de Poe et, se souvenant qu’il était du Sud, le prendront commemodèle.

On peut aisément voircomment La Chute de la maison Ushers’adapte à ce style. Les récits de Poe – et surtout celui-ci, qui est le moinsrattaché à un monde réel et qui peut donc se passer n’importe où – engendrenttoute une lignée, dont le sommet est sans doute William Faulkner, mais quiinclut des œuvres aussi diverses qu’Ainsien emporte le vent, de Margaret Mitchell, et les Chroniques des vampires d’Anne Rice.

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