La terre

par

Résumé

Nous sommes en 1860, dans le petit village deRognes, perdu au cœur de la Beauce. C’est là que s’est installé Jean Macquart,un ancien ouvrier charpentier qui a eu la malchance de tirer un mauvais numéroet de partir soldat pendant plusieurs années. Il a connu les guerres et lesbatailles du début du Second Empire et n’aspire plus qu’au calme. Le hasard l’amené dans ce petit village où il s’est installé. Il y travaille comme ouvrieragricole.

Rognes vit au rythme des saisons, et tous lespaysans n’ont qu’une maîtresse, la terre, qu’ils aiment posséder et fécondercomme s’il s’agissait d’une femme. Pourtant, le père Fouan va partager sesbiens. Il est trop vieux pour travailler aux champs et a décidé de céder saterre à ses enfants. Ils sont trois. D’abord il y a Hyacinthe, l’aîné, surnomméJésus-Christ à cause de son visage d’apôtre et de sa barbe de prophète. En faitc’est un ancien soldat revenu du régiment avec l’horreur du travail etcomplètement alcoolique. Ensuite il y a Fanny, mariée au raisonnable Delhomme.Enfin le plus jeune, âgé de moins de trente ans, est surnommé Buteau en raisonde son caractère têtu. Le partage n’a rien d’harmonieux ni de fraternel, etButeau s’estime lésé.

Buteau est célibataire. Pourtant, il a fait unenfant à sa cousine Lise, une belle fille travailleuse. Celle-ci a une sœur,Françoise, adolescente d’une quinzaine d’années. Les deux jeunes femmess’adorent. Les choses vont changer quand, au bout de deux ans, Lise etFrançoise héritent des biens de leur père. Lise devient un parti intéressant,alors Buteau l’épouse. Il vient s’installer dans la maison ancestrale des deuxfemmes. Dès cet instant, le lien qui unit Lise et Françoise commence à s’user.En effet, la présence de Françoise sous le toit familial a vite faitd’exacerber les sens de Buteau. Quand Françoise est devenue une femme, il necesse de la poursuivre de ses assiduités, la harcelant sans pudeur sous lesyeux de sa femme, tentant d’abuser d’elle à de multiples reprises. Françoisedoit se défendre physiquement pour se protéger et ne trouve aucun soutienauprès de sa sœur qui l’accuse d’exciter son mari et de le détourner d’elle.

Jean assiste de loin à tout cela et en estprofondément désolé car il aime Françoise et souhaite l’épouser malgré leurimportante différence d’âge. Quand Buteau apprend cela, il entre dans une violentecolère. Si Françoise épouse Jean, non seulement il perdra cette proie qui lerend fou mais surtout, la jeune femme sera en droit de réclamer sa partd’héritage, et le domaine agricole de Buteau s’en trouvera réduit d’autant. Ils’oppose violemment à cette idée et va jusqu’à attaquer Jean, qui se défend.Les deux hommes se battent à coups de fléau, et Jean casse net le bras deButeau. Dorénavant, ils font office l’un pour l’autre d’ennemi mortel.

Quant au père Fouan, il réalise bien vitequ’il a commis une énorme sottise en partageant son bien. Ses journées sontinterminables, puisqu’il n’a plus rien à faire. De plus, ses enfants sontcensés lui verser une pension pour qu’il puisse vivre, et seule Fannys’acquitte de son devoir de façon régulière. Hyacinthe a gagé les terres et abu ce qu’il en a retiré ; il n’a pas versé un liard à son père. Quant àButeau, il chicane sur le moindre sou et trouve toujours un prétexte pour nepas verser la totalité de la somme. Le vieux Fouan est furieux, car il n’estplus le maître. Pire, il est bientôt contraint d’aller vivre chez ses enfants.Il va d’abord habiter chez Fanny. Hélas, les habitudes de propreté de laménagère ne conviennent pas au vieux paysan habitué à cracher par terre quandbon lui semble. Puis il va chez Buteau où il est le témoin de l’odieux manègede son fils qui poursuit Françoise. Il échoue ensuite chez Jésus-Christ, où il prenddes habitudes d’ivrogne.

Jésus-Christ et Buteau ont un but :mettre la main sur les quelques économies du père. Ils le harcèlent, fouillentsa chambre quand ils le pensent endormi. Fouan vit maintenant dans la terreurconstante d’être dépouillé du peu qui lui reste. Balloté d’un foyer à l’autre,il échoue enfin chez Buteau, pour son malheur. Les mauvaises manières du fils,l’atmosphère abominable qui pèse sur la maison, la perte de son aura de chef defamille, tout cela le pousse lentement sur le chemin de la déchéance.

Les mois, les années passent. Un jour,Françoise quitte la maison et sur un coup de tête accepte d’épouser Jean. Onprocède au partage de l’héritage des deux sœurs, au grand désespoir de Buteau.Quant à Jean, il comprend vite que Françoise ne l’aime pas réellement. Leurménage est calme, économe, raisonnable, mais vierge de toute flamme.

Deux ans passent encore. Il y a maintenant dixans que Jean s’est installé à Rognes. Il cultive sagement la terre, Françoiseattend un enfant. Malheureusement, un drame va éclater. Un jour, alors queFrançoise et Buteau travaillent sur des parcelles mitoyennes, la brute se jettesur elle et la viole, aidé dans son odieux forfait par Lise. Celle-ci a lefront d’accuser Françoise d’avoir provoqué son mari. Alors les deux sœurs sebattent, Lise s’empare d’une faux et en frappe Françoise au flanc. La jeunefemme est mortellement blessée. Elle refuse cependant de dénoncer sa sœur. Eneffet, si elle faisait cela la terre irait à un étranger, en l’occurrence sonpropre époux, et il n’est pas question que la famille perde son bien. Enfin ledrame a eu un témoin : le père Fouan, qui invite Jean à quitter le villageavant que le couple criminel ne le tue lui aussi. La nuit suivante, Lise etButeau assassinent le vieil homme en le frappant et en le brûlant vif dans sonlit.

Il est temps pour Jean de quitter Rognes. Ilva reprendre du service dans l’armée où l’on a besoin d’hommes pour faire laguerre à la Prusse. Il laisse derrière lui le corps de sa femme indifférente,celui de son enfant qui n’a pu naître, et la terre, exigeante maîtresse dontrien n’arrête le cycle saisonnier.

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