La Conquête de Plassans

par

Les enfants Mouret

Les trois enfants du couple Mouret sont des adolescents dont les rires, au début du roman, emplissent la maison. Le dérèglement qu’amène la venue de l’abbé Faujas va cependant les pousser hors du cadre du drame.

Octave est l’aîné. Ce gentil garçon de dix-neuf ans, rétif aux études, échoue régulièrement à ses examens. Son père finit par le mettre en apprentissage dans une maison de commerce de Marseille, dans l’espoir qu’au moins la fibre commerçante vibrera chez ce sacripant. Là-bas, il va mener joyeuse vie, criblé de dettes et cachant « ses maîtresses dans les armoires ». Le lecteur retrouvera Octave, devenu protagoniste, dans deux romans majeurs de la série des Rougon-Macquart : Pot-Bouille et Au Bonheur des Dames.

Serge est plus calme. Studieux et doux, il est bachelier à dix-sept ans. Son père souhaite qu’il aille étudier à Paris, mais un refroidissement attrapé la veille de son départ l’en empêche. C’est pendant sa longue convalescence que l’abbé Faujas, par sa présence assidue et ses paroles, éveille en Serge un grand mysticisme, dont la puissance est l’expression de la névrose familiale. Il entre au séminaire, au grand dam de son père et à la joie de sa mère. Il ne réapparaît dans le roman qu’à la dernière page : la vision de sa soutane noire est la dernière que Marthe emporte avec elle. Serge sera le protagoniste du tome suivant de la série : La Faute de l’abbé Mouret.

Quant à Désirée, c’est une innocente. Cette grande fille de quatorze ans a l’esprit d’un enfant de cinq ans. Elle est donc visiblement porteuse de la tare génétique qu’engendrent hérédité et consanguinité. Son grand plaisir est de jouer dans la terre et ses meilleurs amis sont les animaux. Entouré des soins tendres et vigilants de Marthe au début du roman, elle est peu à peu négligée par cette dernière, qu’elle agace au plus haut point : Désirée est une enfant de la Terre, bien loin des désirs troubles parfumés d’encens de sa mère. Quand elle a dix-sept ans, la jeune fille est envoyée chez sa nourrice où elle mène une vie heureuse parmi les animaux de la basse-cour. Devenue orpheline, elle sera à la charge de son frère Serge devenu prêtre.

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