Richard III

par

Les princes, enfants d’Édouard IV

Cesont les fils du roi, neveux de Richard, âgés de treize et dix ans. Ils sont unobstacle majeur sur la route de leur oncle vers le trône, puisqu’en cas dedécès du roi, ils sont les héritiers de la couronne. Richard doit donc s’endébarrasser.

QuandÉdouard IV meurt, Richard est le tuteur de ses neveux, et c’est pour lesprotéger, dit-il, qu’il les fait enfermer à la Tour de Londres. Cela fait,Richard répand le bruit que ces deux enfants sont illégitimes et qu’à ce titrela couronne ne peut leur revenir. Mais cela ne lui suffit pas, et il vacommettre son crime le plus odieux en faisant assassiner les deux enfants.L’acte est tellement abominable que même les hommes de main qui ont étouffé lesdeux enfants en sont bouleversés, comme le montre Shakespeare :

« Oh ! DisaitDighton, ils étaient couchés ainsi, les charmants petits !

Ainsi, ainsi,disait Forrest, les innocents

s’enlaçaient l’unl’autre de leurs bras d’albâtre :

leurs lèvresétaient quatre roses rouges sur la même tige,

se baisant toutes,dans l’épanouissement de leur beauté.

Un livre deprières était posé sur leur oreiller […]

Nous avons étouffé

le chef-d’œuvre leplus charmant

que, depuis lacréation, ait jamais formé la nature. »

“’Lo, thus’ quoth Dighton, ‘lay those tender babes:’
‘Thus, thus,’ quoth Forrest, ‘girdling one another
Within their innocent alabaster arms:
Their lips were four red roses on a stalk,
Which in their summer beauty kiss’d each other.
A book of prayers on their pillow lay;
Which once,’ quoth Forrest, ‘almost changed my mind;
But O! the devil’ — there the villain stopp’d
Whilst Dighton thus told on: ‘We smothered
The most replenished sweet work of nature,
That from the prime creation e’er she framed.’”

Lesdeux enfants réapparaissent sur scène à la fin de la pièce, la veille de labataille de Bosworth, et hantent les rêves de Richard et de Henry Tudor, pourmaudire l’un et bénir l’autre.

Cesdeux personnages, que l’on voit peu sur scène durant la pièce, occupentpourtant une place très importante dans l’imaginaire du public. En effet, ilsincarnent la plus parfaite innocence, celle de l’enfance, victime de labrutalité d’un homme. En se rendant coupable du meurtre de ses neveux, lepersonnage de Richard commet le crime absolu, celui que rien ne peut justifier.Cet assassinat démontre la vilenie totale du personnage qui ne recule devantrien pour parvenir à ses fins.

Dansla réalité, le sort des enfants d’Édouard, puisqu’il est d’usage de lesdésigner ainsi, reste un mystère. Ils furent effectivement enfermés à la Touren avril 1483, et disparaissent. Il est probable qu’ils furent assassinés, maispar qui ? Richard a été désigné comme coupable par son vainqueur, HenryTudor, le Richmond de la pièce, mais lui-même avait les mêmes raisons de faireoccire les petits princes. Toujours est-il que le sort des enfants d’Édouarddemeure un des plus épais mystères de l’Histoire d’Angleterre.

En1674, on retrouva dans la Tour une caisse contenant les ossements de deuxjeunes garçons. Étaient-ce ceux des jeunes princes ? Toujours est-il quele roi Charles II les fit enterrer parmi les dépouilles royales de l’abbaye deWestminster. 

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